Alpine hamnade i en liten knipa när först Fernando Alonso valde att lämna för Aston Martin 2023, sedan deras reserv Oscar Piastri bestämde sig för att McLaren var där han ville göra sin F1-debut.
Det var en frustrerande situation att befinna sig i för det franska teamet, inte minst eftersom de har den fjärde bästa bilen på startfältet och leder jakten på de tre bästa teamen, och därmed borde vara ett attraktivt förslag.
Lyckligtvis hade Alpine några bra alternativ trots att det var sent på säsongen och satte igång med att jaga sitt primära mål, Pierre Gasly, som enligt vad jag har hört länge stått på deras önskelista för framtiden.
LÄS MER: Gasly ska tävla för Alpine tillsammans med Ocon 2023
Fransmannen var kontrakterad till Red Bull-familjen fram till slutet av 2023, men Alpine-chefen Otmar Szafnauer chansade på armen och gav AlphaTauri-chefen Franz Tost ett samtal för att testa vattnet.
”Jag sa till Franz: ’Titta, vi har ett hål och vi kan se en framtid i vårt team för Pierre. Ni har honom bara en kort tid och därefter är jag inte säker på vad framtiden innebär för honom där eftersom han har varit hos Red Bull och tillbaka”, säger Szafnauer när vi pratar exklusivt om Gaslys ankomst.

Otmar Szafnauer ”mycket glad” över att skriva ett flerårigt avtal med Pierre Gasly till Alpine

”Franz var avvisande, vilket fick mig att må bra! Han sa: ’Pierre är en fantastisk förare, jag vill inte ge upp honom’, vilket är bra, det var det rätta att höra. Jag sa till Franz: ’Tack, det var vad jag förväntade mig, men jag ska ringa Helmut. [Marko, Red Bull Motorsport Advisor] också. Han var snäll och sa: ”Visst, gör det”.
”Helmut var mer mottaglig för idén och vi började prata om hur det skulle kunna ske. I Pierre har vi en snabb förare som har god erfarenhet.”
EXKLUSIVT: Gasly om att ansluta sig till Alpine, lämna Red Bull-familjen och sitt förhållande till Ocon.
Red Bull ställer sig vid sidan om efter att ha hittat en ersättare
Red Bull kunde se vilken stor möjlighet Alpine var för Gasly och ville inte stå i vägen för honom eftersom sannolikheten för att han skulle bli befordrad till deras team i framtiden var liten eller obefintlig.
Men de behövde hitta en kvalitetsförare för att ersätta Gasly, som de har behållit i teamet delvis på grund av att han var ett starkt och lämpligt alternativ för att ersätta Max Verstappen eller Sergio Perez vid behov.
När det stod klart att Mercedes reserv Nyck De Vries var tillgänglig kom de överens med Alpine om att avsluta Gaslys kontrakt ett år i förtid så att han kunde ansluta sig till Alpine på ett flerårigt avtal.
LÄS MER: AlphaTauri tillkännager Nyck de Vries för 2023 tillsammans med Tsunoda

Gasly kommer att byta från AlphaTauri till Alpine inför säsongen 2023.

”Att säkra en förare som Pierre som är både erfaren och snabb är viktigt för teamet”, säger Szafnauer. ”Efter att vi hade fått det där hålet stod han högst upp på vår lista – men vi var osäkra på om han var tillgänglig, så att göra honom tillgänglig så att säga och att allt faller på plats är en bra känsla.”
Szafnauer medger att han inte kände Gasly väl på ett personligt plan men hade följt hans karriär med intresse och gillade hur han hanterade sin degradering från Red Bull till Toro Rosso 2019.
”Jag såg honom vinna GP2-mästerskapet. [in 2016], inte på avstånd, utan när jag var i F1 och tittade på som jag gör”, säger Szafnauer. ”Därefter följde jag noga hur han reagerade på att det gick upp och ner på Red Bull, han befordrades och degraderades.
ROOKIEENS uppkomst: Hur GP2-titeln och framgångarna i Super Formula banade väg för Pierre Gasly till F1.
”Jag var en konkurrent på den tiden och jag var imponerad av hur han flyttade tillbaka till Toro Rosso och hur han presterade. Det gick inte honom på nerverna. Det såg ut som om det motiverade honom – det i sig imponerade på mig.”

Gasly och Ocon kommer att bilda team efter att ha stigit i graderna tillsammans från karting till F1

Gasly och Ocon lägger tidigare spänningar bakom sig
Gasly och Ocon har känt varandra sedan de var sex år gamla men har inte alltid haft de lättaste relationerna, och spänningarna mellan de två ökade när de tog sig uppåt i motorsportstegen.
Inte idealiskt för F1:s nyaste partnerskap. Men jag har talat med dem båda oberoende av varandra och ingen av dem tror att det kommer att bli ett problem att arbeta sida vid sida eftersom de ser tidigare problem som vatten under broarna.
Szafnauer har erfarenhet av att hantera förare som inte kommer överens, efter att ha varit tvungen att träda in flera gånger när Ocon och Sergio Perez drabbade samman i Force India – men han förväntar sig inte samma problem med sitt nya par.
LÅNGT LÄSNING: Otmar Szafnauer om att ta över rodret på Alpine, teamets framgångsplan för 100 lopp och hans avgång från Aston Martin.
”Det kan kräva lite management men inte mycket”, säger han. ”De är båda professionella, vi är alla vuxna och när du ställs inför en situation är det här vad vi måste göra, vi måste arbeta tillsammans för teamets bästa, som professionella. Jag är säker på att det kommer att ske.”
Han tillägger med ett leende: ”Jag har goda erfarenheter. [of managing drivers who don’t get on] och jag känner till några av de tekniker som vi använde tidigare, vad som fungerade och vad som inte fungerade och hur vi ska gå tillväga i framtiden.”

Pierre Gasly bekräftad i Alpine för 2023

Alpine fortsätter med planen för 100 lopp
Genom att skriva kontrakt med Gasly drar man ett streck över några svåra månader när det gäller förare och gör det möjligt för Alpine att vända blad och börja ett nytt kapitel i sin plan för 100 tävlingar för att bli utmanare om tävlingsvinster och mästerskap.
Szafnauer har varit mitt uppe i en omstrukturering sedan han kom till teamet tidigare i år – och även om han har gjort framsteg, medger han att de har en bit kvar att gå. Genom att skriva kontrakt med Gasly kan han återigen fokusera fullt ut på den strategin.
EXKLUSIVT: Alpine-chefen Rossi om att förlora Piastri och Alonso, jakten på en ny förare och en ljus framtid
”Planen börjar se ut som jag vill att den ska göra”, säger han. ”Genomförandet kommer att ta lite tid, det finns fortfarande en del saker som jag vill genomföra, men nu när jag har varit där i sex eller sju månader har jag en bättre förståelse för vad som behövs, för teamets proffs och vissa områden som behöver förbättras.
”Det betyder inte att personalen där inte är kompetent – det är de. Det är bara vissa färdigheter som saknas, de är inte där ännu – så områden som behöver förbättras – och det tar tid att ta in rätt personer med de färdigheter som vi inte har, men jag kommer att göra det.”
Han tillägger: ”Vi har två fantastiska förare i Esteban och Pierre och vi har 80 lopp kvar att vinna och slåss om mästerskapet och vara regelbundna pallkandidater – och jag ser dem båda som en del av den resan.”