Max Verstappen. En tvåfaldig världsmästare i Formel 1.
Historien är väl inarbetad och väl berättad. Sonen till en megatalang inom karting och en före detta F1-förare, vars barndom formades kring den unika avsikten att bli den ultimata föraren. Han var själv ett underbarn inom karting och hans uppstigning gick lika snabbt som hans berömda far.
Bara en säsong av tävling i ensitsiga bilar, hans träningsdebut i F1 kom mindre än ett år efter hans första tävlingslopp på öppna hjul, innan hans fullständiga tävlingsdebut kom vid 17 års ålder, och bara 17 månader efter att han för första gången hade testat en ensitsig bil för allra första gången 2013 en dyster oktoberdag i Pembrey.
Hans klättring till toppen gick så snabbt att nya regler infördes för att försöka stoppa en sådan möjlighet i framtiden. Men Max var aldrig normen. Han var undantaget. Och exceptionell. Att de krav på superlicens som infördes som en reaktion på hans uppgång i dag skulle ha hindrat honom från att nå toppen så snabbt som han gjorde, verkar nu ännu mer förvånande när man tittar på hans statistik.
På 159 Grand Prix-starter i Formel 1 har han samlat mer än 1 900 poäng, 74 pallplatser, 32 segrar, 21 snabbaste varv, 18 pole positioner och två världsmästerskap. Allt vid 25 års ålder. Och egentligen bara, när man tar det sammantaget, med den bästa bilen under en säsong som han har tävlat. Den här.
I NUMMER: Den häpnadsväckande statistiken bakom Verstapens dominerande titelförsvar

Verstappen är den näst yngsta tvåfaldiga världsmästaren i Formel 1

Max har alltid haft bråttom. Han har en stil som är oförsonlig både på och utanför banan. Från karting, genom Florida Winter Series där vi träffades för första gången och hans säsong i European F3, till hans tidiga år i Formel 1, fanns det en fräck aggressivitet som kännetecknade hans hantverk och gav honom få vänner. Verstappens hugg, ett sent defensivt drag, som i sig självt måste debatteras och regleras, blev en symbolisk inkapsling av så mycket av det han representerade.
Han placerade sin bil i mitten av banan för att se till att oavsett vilken riktning hans angripare tog så hade han mindre spår att täcka. För det mesta skulle han försvara den marken innan hans rival kunde komma intill. Men tidpunkten var så marginell att han var tvungen att få den perfekt. Han var naturligtvis ofullkomlig, han lärde sig fortfarande sitt hantverk, precis som hans nya rivaler fortfarande lärde sig om honom. Många såg hans tillvägagångssätt som ett steg för långt och över gränsen, men för Max var det helt enkelt så han alltid hade tävlat och det som hade fört honom så här långt.
En sådan reaktion låg i hjärtat av mannen under hans tidiga år. Genom den hårda kärlek som hans far hade gett honom hade han utvecklat det tjockaste skinnet, till den grad att varje ifrågasättande av hans tillvägagångssätt betraktades som ett ifrågasättande av vem han var och hans rätt att sitta vid det högsta bordet. Han misslyckades med att erkänna områden som kunde förbättras och insisterade konsekvent på att det var så här han var och så här han tävlade. Det hade alltid varit mer än tillräckligt och han avvisade därför uppfattningen att han kunde eller borde anpassa sig.
TITTA: Verstappen – En dubbel världsmästares uppgång

Verstappen poserar tillsammans med sin far Jos vid ett FIA European Formula 3-test 2014.

Men allt eller inget-greppet och de misstag som hans oerfarenhet ofta ledde till gjorde att han till slut var tvungen att ta ställning. Han var tvungen att ändra sig. Jag har alltid hävdat att klarhetens ögonblick kom i Monaco 2018. Han och Red Bull hade farten för att vara monster under helgen. Men Max var tvungen att bevisa att han var snabbast hela tiden, och under det sista träningen kraschade han kraftigt och försökte ta tillbaka en P1 som inte spelade någon roll. Han skulle starta sist, otroligt nog kämpa sig tillbaka in i poängen, men på en dag då hans teamkollega rusade till seger var Max tvungen att ta sig själv och reflektera över att han inte hade någon annan än sig själv att skylla för att han förlorade segern.
Men även om det mildrades efter 2018, så dök den där allt eller inget-strategin upp igen under hans första VM-vinnande säsong. Det fanns tillfällen, för många att räkna, under 2021 där jag upplever att hans blick var så fokuserad på ögonblicket att han kastade bort enorma mängder poäng. Han var så intensivt inriktad på nuet att han tappade bort helheten. Han kunde inte se att kriget var av större värde än slaget.
LÄS MER: Leclerc erbjuder ”enorma gratulationer” till Verstappen när han reagerar på tidsstraff
Det fanns också det faktum att han skulle gå huvud mot huvud med en av de största genom tiderna. Ingen av dem hade tävlat mot varandra tillräckligt ofta för att verkligen ha utrett varandras gränser. Det blev en lek med höghastighetshöns tills båda till slut kanske tvingades inse att ingen av dem skulle ge upp. Här visade sig återigen Max obevekliga, obevekliga natur, fast besluten att bevisa att han inte hade någon svaghet, när diskretion skulle ha visat sig vara den bästa delen av modet.
Och så själva titeln. Vunnen under kontroversiella omständigheter som för en gångs skull inte var Max eget verk. Hans rival erkände att om rollerna hade varit ombytta hade han gjort exakt samma sak, och att han inte hyser någon illvilja mot Max för att han utnyttjade det bästa av den möjlighet som han hade fått.
Det var möjligheten, inte föraren, som Lewis tog avstånd från. Men för Hamiltons fans, och många andra, löste och löser snacket att trots att Max Verstappens första världsmästartitel kom med en asterisk, trots att han ledde fler varv än fältet tillsammans, tog fler pallplatser under en säsong än någon annan i historien och fler segrar än någon annan.

Verstappen vann sin 2021-titel under kontroversiella omständigheter

Han har mycket gemensamt med Michael Schumacher i detta och mycket annat. Den man som många alltid kommer att betrakta som den bästa föraren som någonsin har prytt Formel 1 betraktades med misstänksamhet under sin snabba uppgång i Formel 1. Hans första världsmästerskap vanns av dagens världsmästare för hans aggressiva körstil, och hans första världsmästerskap vanns under en skugga av en bil som många trodde kördes i strid med reglerna, och avslutades i ett sista lopp som lämnade en stor del av fanskapet avskyvärt.
Men det var Michaels uppföljande säsong 1995 som cementerade honom. När kontroverserna och trycket från året innan nu var borta och förväntningarna lättade, såg vad många hoppades skulle bli en enormt konkurrenskraftig säsong mellan två team och deras främsta förare Schumacher lyfta sig själv till en nivå av lugn och nästintill perfektion som gjorde honom helt oslagbar. För alla som hade frågor eller tvivel, och för alla dem som trodde att hans första krona var illegitim, kunde det inte finnas några tvivel när det gällde nummer två redan nästa år. Han var den bäste i branschen.
Som Max har varit 2022.
LÄS MER: ”Han har höjt det till en annan nivå” – Horner hyllar ”verkligt, verkligt dominerande” Verstappen

”När det kom till nummer två redan nästa år var det ingen tvekan…”

Det finns många i paddocken som tävlat med och mot Michael. En del som arbetade med Michael arbetar nu med Max. Även de ser parallellerna. Och för nederländarens rivaler bör sådana jämförelser visa sig vara oerhört oroande – för han har bara börjat.
Ett byte av team och byggandet av ett imperium innebar att det skulle dröja ytterligare fyra år innan Schumacher vann sin tredje titel, vilket gav honom en framgång som vid den tiden var aldrig tidigare skådad. Verstappen har inget sådant team att bygga om, inga sådana hinder att hoppa över. Han har allt han behöver här och nu. Han kan matcha Schumachers mästerskap när han är 30 år gammal.
Han har fred utanför banan också. Hans förhållande och ansvar som styvpappa, tiden med familjen och att han omfamnar sin roll som bror och farbror ger honom fokus bort från racingvärlden, som har visat sig vara hans enda fokus fram till nu. Balans i ett liv som annars har präglats av en självisk strävan efter en unik ära.
LÄS MER: Verstappen blir ”mycket känslosam” när han blir tvåfaldig F1-titelvinnare

Verstappen lämnade Japan med 113 poängs försprång till lagkamraten Sergio Perez och 2022 års världsmästerskap i Formel 1.

De misstag som han har gjort under 2022 har varit få och sällsynta. Han har finslipat sin önskan att alltid vara med och har en medfödd förmåga att placera bilen exakt där han behöver den från första varvet. Mätt i sin hjul-till-hjul-racing har han tagit poäng för mästerskapet när de var allt han kunde uppbringa, men de dagar då han har haft bilen under sig för att vinna, från var han än har startat, har han demolerat fältet. Om det finns en asterisk mot hans titel den här gången kan fotnoten bara lyda: ”Ingen annan hade en chans.”
Precis som med Schumacher före honom har vi sett förtroendet växa fram ur kontroverser när han för varje varv han vänder tar ytterligare ett steg mot skapandet av den kompletta föraren. Med vad som sannolikt kommer att vara minst ett decennium eller mer framför honom i Formel 1 är de enda verkliga frågorna som återstår kring denna generations talang hur högt hans siffror kommer att stiga och hur många världsmästerskap han kommer att samla på sig innan han slutar.