När Charles Leclerc vann Italiens Grand Prix för första gången för Ferrari 2019 exploderade Monza, som var full av rödklädda Tifosi. En stor del av Italiens drömmar hade gått i uppfyllelse, vilket avslutade en nio år lång väntan på denna känsla av nirvana.

Leclerc blev rörd av den jubel som mötte honom på podiet, eftersom fansen hade släppts in på banan under podiet efter loppet för att fira med de tre främsta enligt traditionen. 24-åringen kunde ses skanna publiken. Han letade efter någon.

LÄS MER: Ferrari avslöjar en speciell färg med gult skvättar för hemmagrandprixet på Monza

”Det fanns folk så långt jag kunde se”, sa han när vi pratade på Zandvoort inför helgens italienska GP. ”Det var fullpackat. Jag försökte hitta min mamma. Hon satt på en läktarplats.

”Hon anlände på lördagskvällen eftersom hon såg att jag hade gjort pole position men jag hade inget passerkort för söndagen – jag hade redan lovat det till någon annan så jag sa ’mamma det enda jag kan ge dig är ett passerkort på läktaren’, så hon var på huvudgatan. Jag försökte hitta henne men det var alldeles för mycket folk.

”Att vara där uppe var ett mycket speciellt ögonblick. När man kör Ferrari ser man bara rött – eller 98 procent av alla människor är röda – och det får en att känna sig som hemma.”

I helgen åker Leclerc och teamkompisen Carlos Sainz till Monza för fjärde respektive andra gången som Ferrari-förare och hoppas på att ta sig tillbaka till den ikoniska podiet efter att ha tävlat inför en av de mest passionerade publiksiffrorna inom sporten.

”Det är en dröm som går i uppfyllelse för alla barn”, säger Sainz. ”Jag har tittat på F1 sedan jag var liten, jag har tittat på Ferrari, jag har tittat på Monza och jag har sagt att det måste vara den bästa känslan någonsin att vara Ferrari-förare i Monza.

Charles Leclercs seger på Monza 2019 var den andra i karriären och den andra i rad.

”I år har vi tur som har en konkurrenskraftig bil och vi kan ha en konkurrenskraftig Ferrari i Monza. Det kommer att bli speciellt. Den där vinnarkänslan där – Charles hade den 2019 – jag har ännu inte upplevt något sådant, men redan förra året var super spännande och en av de bästa helgerna.”

Som man kan förvänta sig är uppbyggnaden av Ferraris hemmalopp – som i år firar sitt hundraårsjubileum – en hektisk tid för Leclerc och Sainz, med en uppsjö av sponsoråtaganden och fanaktiviteter att brottas med innan bilarna kommer ut på banan.

Det är en möjlighet för fansen att få en glimt av sina hjältar i verkligheten. När de beger sig till Milano tar det inte lång tid innan de blir omringade.

LÄS MER: Sainz är fast besluten att njuta av Ferraris hemmalopp på Monza trots det överhängande hotet från Red Bull

”Det är galet”, sa Sainz. ”Förra året gick vi till Ferrari-butiken i centrala Milano. Inom fem minuter hade ryktet gått att vi var i butiken – och plötsligt väntade tusentals människor på oss utanför.

”Det var många unga fans, vilket är trevligt att se. Vi kunde inte ens lämna butiken eftersom det var så fullpackat så de var tvungna att sätta in vakter för att hjälpa oss att gå, alla var så uppspelta. Jag har aldrig sett något liknande.”

Leclerc letade efter sin mamma i publiken efter segern i Monza 2019, eftersom hon satt på läktaren och inte i paddocken.

Det är svårt att gå någonstans i Italien utan att de känns igen. När det är tävlingshelg är staden Monza överfylld av Ferrari-fans som sprider sig över parken där Monzas tempel för hastighet ligger, i hopp om att se Sainz eller Leclerc köra eller cykla förbi.

Ingången till paddocken är fullpackad, med fans som strömmar in och ofta blockerar tillfartsvägarna för att se sina hjältar. Det är rena rama ramaffären. Även nu, efter år som F1-förare – och efter att ha tillbringat en del tid hos Ferrari – har Leclerc och Sainz fortfarande inte vant sig vid att folk vill träffa dem, ta en selfie eller få en autograf.

TITTA: 5 dramatiska ögonblick i Italiens Grand Prix från F1-arkivet

”Det är väldigt konstigt eftersom jag i slutändan är samma person som när jag var liten och tittade upp på F1-förarna”, säger Leclerc. ”Sedan en dag befinner du dig i en situation som du aldrig hade kunnat föreställa dig. När jag var barn trodde jag aldrig att jag en dag skulle befinna mig på samma plats och att några barn skulle se upp till mig.

”Det är en mycket speciell känsla. Jag känner mig stolt, jag känner mig så lycklig över att vara en del av Ferrari-teamet och vara en Scuderia Ferrari-förare. Den här typen av stunder är väldigt speciella när du ser att massor av människor stöttar dig, lever din karriär med dig. De är glada när du är glad och ledsna när du är ledsen. Det får dig att känna att du inte är ensam.”

Sainz på banan på Monza förra året, med Ferrari-fansens banderoller bakom sig.

Sainz tillade: ”Att vara McLaren-förare i Silverstone var trevligt, men att vara Ferrari-förare i Monza, jag vill inte jämföra eftersom det inte är rättvist, men alla vet hur passionerade människor är i Italien och vad Ferrari betyder i Italien.

”Det är något som är så stort, som är svårt att förklara, även för mig är det ibland svårt att förstå hur de kan vara så passionerade, så engagerade i teamet och i hur teamet gör, förändrar så mycket deras humör.

”Jag tycker att det är väldigt, som Charles sa, lite konstigt hur man kan påverka någons liv så mycket bara genom att säga hej till dem, få dem att le, genom att ta en bild kan man se att deras dag är klar. Jag är fortfarande en vanlig kille som går ganska normalt genom livet – jag känner mig inte alls som en hjälte eller en speciell person.”

POWER RANKINGS: Vem bländade våra domare i Nederländernas Grand Prix?

Monza är den snabbaste banan i kalendern, dess långa raksträckor kräver långa stintar med full gas och avbryts av chikaner och svängar i medelhastighet. Som ett resultat av detta drar teamen ner på downforce, vilket gör att bilarna kör med de tunnaste vingarna. Det är en utmaning som alla förare uppskattar.

”För mig har Monza varit en av mina favoritbanor sedan jag började köra ensitsiga bilar”, säger Sainz. ”Sedan jag körde mitt första varv runt Monza tycker jag att det är en av de mest utmanande, men roligaste banorna i kalendern, eftersom den har den där kombinationen av stora bromszoner som jag alltid har gillat.

Återupplev förra årets lopp – Italien 2019

”Bilen beter sig inte som vanligt med den lägre downforce, och det finns några av de bästa kurvorna i Formel 1 – Ascari och Parabolica – dessa två kurvor är helt enkelt otroliga.”

Leclerc tillade: ”Det speciella med Monza är att när du kommer dit känner du så lite grepp eftersom du har en mycket låg downforceinställning. Det finns inget grepp alls och extremt snabbt på raksträckorna.

LÄS MER: ”Det är något fel som vi måste ta itu med”, erkänner Binotto efter ett tufft holländskt GP för Ferrari.

”Det är en väldigt konstig känsla, för man gillar alltid nya utmaningar som förare och Monza är en sådan utmaning, där man måste anpassa sin körning just för den här helgen och det gör det spännande.”

Att sätta ett leende på sina fans i helgen kan vara lite av en sträcka i år, med tanke på att rivalerna Red Bull har varit så starka. De leder för närvarande konstruktörsmästerskapet med 135 poäng. I förarställningen hade Max Verstappen – som har vunnit 10 av 15 lopp den här säsongen – ett monstruöst försprång på 109 poäng i toppen.

Leclerc och Sainz kommer att få fullt upp om de ska slå Max Verstappen i helgen.

Även om Ferrari såg närmare Red Bull på den nederländska Zandvoort-banan med hög downforce, väntas de falla tillbaka på Monza – som de gjorde på Spa med låg downforce – till stor del hjälpt av Red Bulls kraftfulla raksträcka.

De är dock fortfarande med i kampen om en pallplats och starka poäng med båda bilarna – vilket är en betydande förbättring jämfört med de senaste åren.

”Låt oss vara ärliga, på pappret är det förmodligen inte vår bästa bana, eftersom jag tycker att Red Bull har varit väldigt starka sedan början av året, särskilt när det gäller raksträcka, men vi kommer att ge allt och med Tifosi-motivationen”, säger Leclerc. ”Jag hoppas att vi kan få en bra helg för dem.”

LÄS MER: Vi är glada över 5 historier inför Italiens GP.