F1 gjorde en efterlängtad återkomst till Suzuka-banan på fredagen efter ett tvåårigt uppehåll när den första banan för den japanska Grand Prix-helgen ägde rum, och förarna berättade hur glada de var över att vara tillbaka.
Den åttakantiga banan, som ursprungligen var en testbana för Honda och som för första gången fanns med i F1-kalendern på 1970-talet, är en av de mest populära platserna bland förare och fans tack vare sina svepande kurvor och utmanande tekniska sektioner.
LÄS MER: Russell leder Hamilton i Mercedes-tvåa i vått andra träningspass på Suzuka
Eftersom Covid-19-pandemin har tvingat bort Suzuka och Japan från spelschemat för säsongerna 2020 och 2021, markerar den här helgen en välkommen comeback med en ny generation F1-bilar som kommer att pressas till det yttersta av de 20 förarna i startfältet.
Efter fredagens två träningspass, som båda hölls i vått väder, var fältet entusiastiskt över utmaningen att köra på Suzuka igen och såg fram emot torrt väder på lördag.

Fredagsträningen ägde rum i vått väder, men torrt väder väntas på lördag.

”[It’s] fantastiskt att vara tillbaka. Kretsen är bara så ikonisk [and it’s] definitivt en av de bästa i världen. Den första sektorn är bara så snabb, så flödande, [it’s] Det är alltid en glädje att köra, och fansen, jag hade glömt hur entusiastiska de är här”, sa George Russell, som satte fredagens tempo.
Lewis Hamilton, som slutade dagen som näst snabbast bakom teamkompisen Russell, noterade Suzukas rika historia och de många dramatiska ögonblick som har ägt rum på asfalten genom åren.
”Det är alltid speciellt när man gör sitt första varv, man tänker på alla legender”, förklarade den sjufaldige världsmästaren.
LÄS MER: Russell och Hamilton spelar ner förhoppningarna för resten av Suzuka-helgen trots att de toppade FP2
”Du kommer fram till den sista chikanen och tänker på Ayrton [Senna] och [Alain] Prost som kraschade, och Turn 1, och att du kör genom en plats – en punkt på banan – som har så mycket historia. I det ögonblicket tänker man på hur privilegierad man är att befinna sig i den positionen.
”Annars är det häftigt att se fansen här, och banan är bara riktigt häftig att köra. Det är fortfarande roligt; det är bara inte lika roligt som när det är torrt!”

Höjdpunkter från FP2: Japans Grand Prix

Sergio Perez, som backade upp sin teamkollega Max Verstappen i ett Red Bull-resultat med tre fyror i FP2, satte Suzuka framför alla andra på sin lista över favoritbanor.
”Den här banan är alltid en utmaning. Även om det är blött är det mer av en utmaning. Det är fantastiskt – det är världens bästa bana, definitivt”, sa mexikanen.
McLaren-föraren Daniel Ricciardo höll med Perez om att det, trots de ihållande våta förhållandena på fredagen, var en glädje att köra sin bil under hela FP1 och FP2.
LÄS MER: ”Vi startar från noll i morgon” – Verstappen fascinerad av de ombytliga väderförhållandena i Suzuka
”I morse, när vi kom ut dit, var det första varvet vi körde extremt. [wet tyres]och även under de förhållandena njöt jag fortfarande väldigt mycket av det”, kommenterade Ricciardo.
”Jag menar, vissa banor fungerar egentligen bara i torrt väder när man trycker på bilen, men här, i den första sektorn, ger den fortfarande den tillfredsställelsen i dessa förhållanden, så jag är väldigt, väldigt glad över att vara tillbaka.”

Vettel älskade sin tid vid ratten på fredagen i vad som kommer att bli hans sista GP i Japan.

Sebastian Vettel, som förklarade att han skulle ”allvarligt överväga” att återvända till Suzuka efter sin pensionering från F1, var spirituell i sitt beröm av platsen.
”Jag kommer att [miss this track more than others] förmodligen, ja. Det är bara allt som är speciellt med det här stället. Det börjar med banan, som jag inte vet, den måste ha utformats av Gud, av gudarna”, säger den fyrfaldige världsmästaren.
”Jag vet inte, vem som än är där uppe eller där ute hade en touch på Suzuka, och sedan sätter fansen grädden på moset när det gäller atmosfär och passion. Det får oss att känna oss väldigt, väldigt speciella [and] Vi kommer definitivt att sakna det.”
LÄS MER: Regn tvingar Pirellis planerade däcktest för Japans GP att flyttas till helgen i Mexiko
Fernando Alonso, som toppade FP1, tror att det förutspådda torra vädret på lördag kommer att lägga till en redan ”perfekt” start på helgen.
Han förklarade: ”Jag älskar att köra här. Även i vått väder var det en mycket rolig dag. Höghastighetskurvorna, greppet är mycket högt, fansen – du vet, allt var perfekt i dag. Förhoppningsvis kommer folk att njuta ännu mer i morgon, med lite sol!”