Alpine har ont – och det är ingen överraskning att se varför. Inom loppet av några veckor förlorade de en dubbel världsmästare i Fernando Alonso, som de hoppades kunna tävla vidare med 2023 innan de inledde en längre relation bortom F1 till andra motorsportserier. Sedan förlorade de Oscar Piastri, den högt rankade F2-mästaren som de hade investerat i och hoppades att han skulle vara deras framtid.

Nu är det fjärde snabbaste laget på startfältet – som visar sig vara bäst lämpade att utmana storlagen Mercedes, Red Bull och Ferrari – utan en förare som partner till Esteban Ocon nästa år. Men som VD Laurent Rossi förklarar, när han för första gången talar exklusivt sedan den dramatiska historien nådde sitt crescendo, är Alpine inte panikslagna.

Rossi om… Alpines plan för Alonso och Piastri

Alpine ville fortsätta med Alonso (som är inne på sin tredje period i det Enstone-baserade teamet) efter slutet av den här säsongen, då hans kontrakt löper ut. De erbjöd honom en period på två år, med den andra säsongen som en option, med tanken att han efter det skulle fortsätta med Alpine i andra motorsportkategorier.

EXKLUSIVT: Piastri om att ansluta sig till McLaren, lämna Alpine och göra F1-debut.

De skulle sedan ta Piastri till en racersits från 2025, efter att ha lånat ut honom till Williams under ett par säsonger för att samla lite erfarenhet. Rossi säger att de inte kunde erbjuda Alonso ett längre kontrakt eftersom de skulle riskera att förlora Piastri. Spanjoren bestämde sig för att det inte var tillräckligt och gick med på att ansluta sig till Aston Martin nästa säsong på ett flerårigt avtal.

”Vi ville att han skulle fortsätta med oss som endurance- och/eller Dakarförare”, säger Rossi till mig på lördagen, inför kvalet till Italiens Grand Prix. ”Vi talade länge om det förra året. Varför erbjöd vi honom bara två år? Vi hade bara två års option med Oscar. Fernando hade en önskan att köra längre i F1, vilket vi inte kunde matcha, annars hade vi förlorat Oscar. Det var inte rimligt för oss. Mer än troligt är att vi inte kunde matcha andra villkor som erbjöds också.

”Så med Fernando hade vi gärna fortsatt. Han är en fantastisk mästare, han kommer att förbli en legend för vårt varumärke – men det fungerade inte och så är livet. Vi kommer att fortsätta på goda villkor. Han är en exceptionell mästare, han är en gentleman, han fortsätter att göra ett fantastiskt arbete för oss trots att han har skrivit på. [for Aston Martin for next year]. Vi är ledsna över att skiljas åt, men vi förblir en familj. Så är livet. Det är ett hårt slag att förlora en mästare, men det händer. Dumma säsonger, de rör sig så där.

”Oscar var inte väntat”, tillägger han. ”Uppriktigt sagt är det en besvikelse.”

Alonso kommer till Aston Martin för säsongen 2023.

Rossi om… åtagandet och erbjudandet till Piastri

Strax efter Alonsos nyhet på måndagen efter Ungerns Grand Prix meddelade Alpine att Piastri skulle köra för dem 2023. Piastri svarade dock på Twitter att han ”inte skulle köra för Alpine nästa år”. För att förstå Alpines syn på varför de blev överraskade av Piastris ställningstagande måste vi gå tillbaka till november året innan.

Rossi säger att Alpine hade gjort ett åtagande, som beskrevs i ett dokument om villkoren, att utbilda Piastri intensivt ”och sedan skicka honom att köra med ett annat team” medan de körde Alonso i minst en – möjligen två säsonger – innan de tog tillbaka honom.

”Vi uppfyllde vårt åtagande gentemot Oscar mycket snabbt, eftersom vi utnyttjade vår option den 15 november och kom överens om ett avtal om villkor som sa att han skulle vara reserv. Han skulle få ett omfattande träningsprogram, bland annat 5 000 km körning under året, och vi kommer att hitta en förarplats åt honom för ’23 och ’24”, säger Rossi.

Tidslinje: Hur Oscar Piastri-sagan utvecklades

”Vi gjorde just det. Vi tillkännagav honom som reserv dagen efter. Vi utarbetade mycket snabbt ett träningsprogram och ett testprogram på 5 000 km som startade i februari tillsammans med Fernando Alonso och Esteban Ocon – det är ett seriöst träningsprogram. Du kör med två F1-förare, du kommer att lära dig av dem.

”Han körde 3 700 km fram till augusti. Vi skulle lätt ha uppnått 5 000 km. Vi gav honom full tillgång till teamet, debriefs, tekniska möten och han var med mig de flesta söndagar och lyssnade på loppet. Han var inte bara en reserv, utan han skulle ha varit den mest tränade rookien någonsin. Han visste hur teamet fungerade, hur en F1-förare ska fungera i teamet. Vi känner att vi levererade. Vi gjorde mer än vad vi kunde.

”Vi anställde en person bara för att hitta en plats åt honom. [with another team]eftersom vi ville göra det ordentligt. I slutet av april hade vi hittat en plats för honom på Williams.”

REAKTION: Vad betyder Oscar Piastris kontraktsstrid för honom, Alpine, McLaren – och resten av förarmarknaden?

Rossi om… Williams-möjligheten

Men när det stod klart för Piastri att Alonso skulle sitta i Alpine 2023 och kanske 2024, började han bedöma sina alternativ på andra ställen i startfältet – även om Alpine hade lagt ett erbjudande (även om det inte fanns i ett juridiskt bindande kontrakt) om en Williams-plats på bordet. Alpine fick sedan reda på att McLaren hade gett honom ett erbjudande, vars detaljer var oklara för Rossi vid den tidpunkten.

”När Williams-möjligheten var på väg att förvandlas till en konkret affär, så pass att sätesmonteringen var planerad, så [Piastri’s management team] att ’vi har en möjlig möjlighet hos McLaren'”, säger Rossi. ”Det var en liten besvikelse. Vi kände att det var lite konstigt, för vi förväntade oss lite mer lojalitet med tanke på hur mycket vi lade ner. Han sa inte att han skulle åka, han sa att han hade en möjlighet.

REAKTION: Vad Piastris kontraktsstrid innebär för honom, Alpine, McLaren – och resten av förarmarknaden.

”Sedan såg vi i juli, den sjätte tror jag, att [Daniel] Ricciardo bekräftade för året efter [this is two days after, it later emerged, Piastri had signed with McLaren]. Så vi tänkte att det finns ett intresse, men det kanske inte ens finns en plats. Det fanns kanske en möjlighet [at McLaren, but] dörren stängs, så Oscar är fortfarande aktuell för oss. Det förklarar varför vi beslutade att befordra honom – han var reserv och vi upphöjde honom inom samma ram till racerförare.

”Otmar [Szafnauer, Alpine Team Principal] såg honom, berättade för honom och vi tillkännagav det. Vi visste aldrig med säkerhet att han hade skrivit under. Han berättade aldrig för oss. Vi trodde fortfarande att Williams-sätet var en fantastisk plats, en fantastisk möjlighet att lära sig utan lite mindre press – ett mycket bra lag att lära sig i, mycket erfaret, kapabelt att utveckla talanger som George. [Russell, who spent three years at the team as something of an apprenticeship before being recalled to Mercedes].

Istället för att ta steget upp till F1 med Alpine kommer Piastri att göra sin debut i det rivaliserande teamet McLaren.

”Men vi kunde förstå att han lockades av utsikten till en bättre utmaning sportsligt sett. Vi kände att när vi hade chansen att erbjuda honom en bättre plats, skulle jag hävda, hos oss eftersom vi är ett fabriksteam, kände vi att vi skulle erbjuda honom det och han skulle förvänta sig det eftersom det inte fanns något bättre alternativ – Ricciardo stannade.

”Vi agerade mycket logiskt, i linje med vårt åtagande gentemot honom. Ur vårt perspektiv är det en mycket linjär, enkel historia. Vi har varit så engagerade. Jag tror inte att vi kunde ha gett mer till någon förare, om jag ska vara ärlig.”

Rossi om… misstag som gjordes

Förra helgen fastställde Contract Recognition Board (CRB) att det enda giltiga kontraktet som Piastri hade var med McLaren, inte med Alpine, vilket banar väg för australiensaren att gå ihop med Lando Norris nästa säsong.

I slutändan handlade det om det faktum att Piastri aldrig skrev under juridiska papper som låste in honom i Alpine. ”Han skrev aldrig under något av de kontrakt som vi lade fram för honom”, säger Rossi. ”Vi lade fram kontrakt många gånger. De undertecknades aldrig. Vi kunde inte behålla honom eftersom han inte skrev under något kontrakt med oss. Vi förväntade oss mer lojalitet.”

Rossi medger att hans team gjorde misstag – och att Alpine i viss mån visade en viss naivitet i sitt sätt att hantera situationen. Han anser dock att de agerade i god tro hela tiden.

TITTA: Otmar Szafnauer ger sin reaktion på Oscar Piastris kontraktsbeslut efter CRB:s dom mot Alpine.

”Vi gjorde några misstag, vi gjorde några juridiska tekniska misstag”, säger han. ”Vi lämnade dörren på glänt genom att inte tvinga in honom med ett kontrakt som är så tajt att han inte kunde röra sig. Varför gjorde vi det? Det är lite av ett förbiseende eftersom vi aldrig trodde att när man ger så mycket till någon, när man ger honom träning, en reservroll, en plats i ett partnerteam, så skulle han inte ta den efter att ha fått stöd i så många år och vunnit mästerskapet genom ert stöd.

”Som George [Russell] före honom, som gick till Williams innan han återvände till Mercedes, liksom Charles [Leclerc] som gick till Sauber innan han återvände till Ferrari, som Max [Verstappen] och som Sebastian [Vettel, who both raced for Toro Rosso before driving for Red Bull] – har de alla varit i ett juniorlag innan de gick uppåt.

Leclerc och Russell debuterade för Alfa Romeo/Sauber respektive Williams innan de befordrades från Ferrari och Mercedes.

”Jag är lite förvånad över att Oscar först tyckte att han var bättre än Williams. Jag kan förstå att McLaren ur ett sportsligt perspektiv kan vara mer intressant baserat på rena resultat på banan än Williams, men vi förväntade oss inte att de efter så mycket stöd, så mycket lojalitet, skulle använda den bakdörren för att shoppa runt och få vad som kändes som ett bättre kontrakt för dem. Det är inte de värderingarna som vi visade upp.

”Det är så här jag ser på historien. Naturligtvis gjorde vi misstag, annars skulle vi inte vara här och prata om ämnet, men vi känner att vi förblev mycket trogna vårt engagemang, våra värderingar och våra ord till Oscar.

”Men jag skulle säga att saker och ting händer av en anledning. Vi delar inte samma uppfattningar om saker och ting, och kanske inte heller samma värderingar, så det är kanske bättre så här att gå skilda vägar.”

Rossi om… den alpina ledningen

Teamchef Otmar Szafnauer anslöt sig till teamet under denna saga, vilket gjorde det möjligt för Rossi att ta ett steg tillbaka från den dagliga driften av F1-teamet så att han kan fokusera på att driva den bredare Alpine-verksamheten, som fortsätter att visa tillväxt i försäljningen av landsvägsbilar – vars finansiering sedan kan plöjas tillbaka till F1-teamet.

LÄS MER: Alpine-chefen Szafnauer svarar på CRB-beslutet och Piastris ”bisarra och upprörande” kommentarer

Trots frustrationen över att förlora två högt rankade förare har Rossi gett sitt fulla stöd till Szafnauer, som han anser har gjort starka förändringar sedan han kom till företaget från Aston Martin i februari.

”Rollerna är mycket tydliga”, säger han. ”Otmar är F1-chefen. Jag har fullt förtroende för honom. Jag jobbar mycket tillsammans med honom. I övergången från mig till honom vid ankomsten har det varit anmärkningsvärt – han har gjort skillnad sedan han kom. Han fortsätter att göra skillnad. Han har anställts för att hjälpa mig att ta lite distans, eftersom jag har 16 direktrapporter.

”Jag måste bygga bilar, utöka Alpine-nätverket, bygga ett varumärke. Jag ägnade oproportionerligt mycket tid åt F1 förra året. Jag kommer att spendera allt mindre tid eftersom jag nu har en mycket kapabel ledare vid rodret i Otmar. Rollerna är mycket bestämda. Jag kommer att leda varumärket Alpine, som är mer än ett F1-team. Luca [De Meo] leder Renault-koncernen och dess omvandling.

”Det kommer inte att förändras, det fungerar bra. Vi har gjort misstag. Vi kommer helt klart att dra lärdom av våra erfarenheter.

Oscar Piastris bästa ögonblick hittills

Rossi om… Alpine Academy

Alpine tog Piastri genom sin akademi i hopp om att han skulle tävla för Formel 1-laget. Det är därför de lade ner så mycket på hans förberedelser. Med så få tester i Formel 1 nuförtiden är all biltid användbar.

Av alla juniorakademier har Alpine ett av de mest – om inte det mest – omfattande programmen och ger sina förare mycket tid på banan. Under det senaste decenniet är det, förutom Lance Stroll, få som kan åberopa mer än 3 000 km testkörning i F1-maskiner.

Piastri måste naturligtvis göra det som är bäst för honom – och han kände att McLaren erbjöd honom den chansen. Han är fortfarande tacksam mot Alpine för allt de har gjort. Alpine känner sig dock sårade över att han lämnade oss. Och nu står de inför utsikten att se en förare som de tränat upp utmärka sig hos en rival. Det är därför de ifrågasätter framtiden för deras akademi.

LÄS MER: Alonso säger att den ”konstiga känslan” av utdragna Alpine-förhandlingar bidrog till Aston-chockbytet

Det kommer efter att Mercedes-chefen Toto Wolff sagt att även om han tror på ”integriteten hos förarna” som de har i sitt juniorstall, kommer teamet att ”anställa ännu fler advokater för ännu strängare kontrakt”.

”Det skapar ett farligt prejudikat”, säger Rossi. ”Det skapar en möjlig ram där förarakademier är i fara. Tillverkarna investerar mycket i nya talanger.

”Det första botemedlet, som Toto nämnde, är att se annorlunda på kontrakt – vi kommer att vara mycket hårdare. Vi lär oss av det och tar mindre naiva hänsyn till att skaka hand och vara partner på mer juridiskt bindande villkor, vilket kommer att vara lite mindre vänligt.

Piastri vann 2021 års F2-titel med stöd av Alpine.

”Sedan finns det en ännu större fråga – är det värt det, att vi investerar så mycket i att upptäcka och stödja talanger? Om någon som inte sysslar med den typen av saker sparar dessa pengar och sedan tar dem när de är färdigutbildade – varför gör inte vi detsamma? Det är en svår fråga – eftersom det handlar om vad man tror på.

”Vi tror på att ta fram ungdomar; det är förankrat i Renault-gruppen. Det är våra värderingar, att ge unga förare en chans. Värderingar är viktiga. Man vill stå för något.

LÄS MER: F1 ”den enda racing jag är intresserad av i det här skedet av min karriär”, säger Ricciardo, samtidigt som han inte utesluter ett sabbatsår 2023.

”Vi kommer att hedra vårt åtagande gentemot alla förare i vår akademi, men vi funderar på om vi ska fortsätta eller inte. Vi är splittrade. Vi tror på systemets värde, men om vi inte är skyddade, är det värt det? Om vi inte är säkra på att vi kan, och det blir för komplicerat eller en för stor börda på kontraktssidan – eftersom kontrakt bara kan ta dig så långt – vill du inte göra dem så tilltalande eftersom det binder dig så mycket. Vi undrar verkligen. Det är en stor besvikelse. Kanske en stor verklighetskontroll.”

Rossi om… den andra stolen

Uppmärksamheten ligger nu på att hitta en teamkompis till Esteban Ocon för 2023, och Alpine har ingen brådska med att bestämma sig.

Som det fjärde bästa laget i startfältet är de ett attraktivt alternativ. Deras bilutveckling i år, med uppdateringar till varje lopp och med prestanda varje gång, har varit imponerande.

Identiteten på Ocons lagkamrat för 2023 har ännu inte bekräftats.

Rossi satte upp ett mål på 100 lopp (ungefär fyra säsonger) att vara konkurrenskraftig och regelbundet slåss om pallplatser genom att göra konsekventa framsteg – och för att vara rättvis mot dem, gör de just det under den första säsongen av fyra.

”Det kommer att finnas ojämnheter på vägen. Jag är ingen idiot – jag vet att vi kommer att ha dåliga tider”, säger han. ”Idén är att fortsätta utvecklingen. Vi är den fjärde kraften i nätet och vår plats är mycket efterfrågad. Det är bra. Vi kommer att ta vår tid.

”Vi vill inte skynda på beslutet. Det är en process som Otmar leder, eftersom han vet vad som är bäst för laget. Vi tar emot input från våra ingenjörer. Föraren är viktig, men bilen är i särklass viktigast.”

LÄS MER: Ricciardo ”bedömer allt” för framtiden när Hamilton säger att han är ”alldeles för begåvad” för att inte tävla

En uppsjö av namn har kopplats samman med platsen, inklusive AlphaTauris Pierre Gasly och F2-föraren Jack Doohan, som är en del av Alpine Academy.

Alpine kommer att tillbringa de närmaste veckorna med att fundera på om de ska ta erfarenhet, hitta en förare för ett år bara, för att ge dem alternativ till 2024 när fler förare kommer att finnas tillgängliga – eller om de ska satsa på ungdomar och investera i framtiden.

”Vi behöver någon som hjälper till att utveckla teamet, som hjälper till att utveckla bilen”, säger Rossi. ”Vi behöver en tillräckligt erfaren och effektiv förare som kan ta poäng direkt och även ta med sig teamet uppåt. Det är kriterier som vi tittar på.

Gaslys namn har varit starkt förknippat med Alpine de senaste veckorna.

”Det finns gott om bra sådana. [Red Bull Motorsport Adviser] Helmut [Marko] nämnde Pierre – varför skulle du inte göra det? Han är en mycket bra förare, han skulle vara en bra kandidat för oss.

”Du nämnde Jack, han är ett alternativ. Trots vad vi sa om akademin tror vi på honom, han har visat mycket potential, särskilt på sistone – snacka om att vara närvarande i rätt ögonblick. Han är en fantastisk person, han är snabb, hans far är också en mästare som jag beundrar och en person som jag beundrar. De är fantastiska killar. Han finns med i våra planer. På ett eller annat sätt kommer vi att försöka sätta honom i en F1-bil någon gång. Men återigen, en gång biten, två gånger blyg.”

När det gäller tidpunkten för när ett beslut kommer att fattas säger Rossi: ”Vi kommer att se hur landskapet ser ut i slutet av september. Vi kommer att ha mer klarhet om alla alternativ. Då antar jag att vi kommer att göra ett val.”

LÄS MER: Alonso ansluter sig inte till Aston Martin ”för lönen”, insisterar teamchefen Mike Krack

Det har varit några tuffa veckor för Alpine och Piastri, men alla parter ser redan framåt.

Även om Alpine är besvikna över att inte fortsätta med australiensaren ser de helheten. Enstone-teamet har en bil som är snabb – och som blir snabbare.

De har ett team med en tydlig utvecklingsriktning och är kapabla att slåss i fronten. Om de fortsätter på den vägen och väljer rätt förare för jobbet vid sidan av Ocon kommer framgången att följa.