När packningen var i full gång på Suzuka på söndagskvällen tog Max Verstappen fem minuter för att sätta sig ner med sina närmaste i teamet, öppna en öl och reflektera över vad han just hade åstadkommit – försvaret av sin världsmästartitel i Formel 1.
Det skulle inte finnas mycket tid att fira den kvällen, eftersom han redan hade planerat att flyga hem så att han kunde maximera timmarna med sin familj och sina vänner före det följande loppet i Austin. Mellan en rad intervjuer – inklusive en med oss för TV-bolag – fanns det egentligen bara tid för en snabb teambild, en avrapportering och korta samtal med hans far och sedan hans mor.
LÄS MER: ”Han har varit perfekt” – Horner full av beröm efter Verstapens rekordartade seger
Racingförare brukar inte uppehålla sig vid framgång. Fokus ligger alltid på vad som kommer härnäst. Du är bara så bra som ditt nästa varv. Men under dessa fem minuter gav Verstappen sig själv chansen att ta in allt.
Detta har varit en anmärkningsvärd säsong – en säsong som efter tre lopp innebar att den nu tvåfaldige världsmästaren hade 46 poängs försprång i mästerskapsjakten, tack vare två mekaniskt relaterade avgångar. Men sedan fortsatte han med 13 segrar på 17 lopp och slog rekordet för flest segrar på ett år (14) med två lopp kvar att köra. Segern i Mexiko innebar också ett rekord för flest poäng på ett år (416).
”Det har varit en otrolig säsong”, säger Verstappen. ”Som ett helt team hade vi definitivt inte förväntat oss något sådant här. Vi hade en konkurrenskraftig start, men vi gick ut två gånger på tre. Det var inte den bästa starten för att försöka försvara titeln.
”Efter det hade vi en fantastisk vändning – vi fortsatte att trycka på, fortsatte att tro fortsatte att förbättra bilen, vilket var det viktigaste området. Det är därför vi är här i dag. Som team gjorde vi väldigt få misstag. Man kan inte vara perfekt, men under de flesta loppen har vi varit nära perfekt.”

Verstappen och Red Bulls säsong fick inte den bästa starten efter två avbrott under de tre första tävlingarna – bland annat i Australien.

Även om Red Bull inte lyckades vinna en titel mellan 2014 och 2020, var de fortsatt smarta i sin verksamhet hela tiden, och tillsammans med byggandet av en mäktig bil för det nya reglementet för 2022 har detta varit en av de grundläggande orsakerna till att de har varit så obevekligt framgångsrika i år.
En annan orsak har varit kraftenheten i bilens bakre del. Även om den nu ligger under Red Bull Powertrains, tack vare en helt ny avdelning och enorma investeringar från energidrycksföretaget, fortsätter Honda att spela en viktig roll – och det är deras ständiga utveckling från år till år som har gett Red Bull den kraft som krävs för att slåss i den absoluta toppen.
LÄS MER: ”Jag trodde aldrig att jag skulle kunna vinna 14 lopp på ett år” säger rekordföraren Verstappen i Mexiko
”Att arbeta tillsammans med Honda har varit otroligt och är otroligt och de förtjänar definitivt det, att vi har vunnit det på deras egen bana”, tillade Verstappen på Suzuka. ”Tack till hela teamet, tillbaka på fabriken och de som bidrar till drivmedelsavdelningen. De har jobbat stenhårt, ingen saknar motivation – och det är så jag gillar att se det.”
Verstappen själv har varit nyckeln till deras framgång. Efter att ha anslutit sig till teamet redan 2016 och vunnit ett lopp vid debuten med dem i Barcelona har han börjat bygga upp en dynasti som visar skott som liknar Michael Schumachers i Ferrari, Lewis Hamiltons i Mercedes och Sebastian Vettels före honom i Red Bull. Men han vet att det handlar om mer än bara honom själv – det handlar om människorna runt omkring honom och hur alla går ihop för att arbeta mot samma mål.

Verstappen har varit nyckeln till Red Bulls återgång till framgång efter att ha anslutit sig 2016 och vunnit sitt första lopp för teamet i Spanien.

”Det [building something special] är vad vi försöker göra”, säger han. ”Eftersom bestämmelserna mer eller mindre förblir oförändrade under de kommande åren kan vi dra nytta av det.”
Han tillägger: ”Red Bull är min andra familj, de var redan världsmästare innan jag började. Vi hade en lite tuff tid. [at the start], men jag har alltid trott på projektet. Hela teamet vi har – på fabriken som utformar bilen tillsammans med drivmedelsavdelningen – har vi en riktigt bra grupp människor som jag tror kan bli framgångsrika i flera år.
TOP 10: Vi rankar de bästa körningarna i den dubbla världsmästaren Verstappens F1-karriär hittills
”Det går högre upp än mig att se till att vi hittar rätt personer och sätter dem i rätt position. Det viktigaste är att alla kommer överens och att alla förstår sin roll. Honda och nu när vi kommer in i vår egen drivmedelsdivision handlar det om att förstå hur man ska arbeta tillsammans. Att implementera de två tillsammans har varit riktigt starkt de senaste åren. Och det har hjälpt oss att ta det där sista hoppet som vi saknade för att kunna slåss om en titel.”
Verstapens andra titel har varit imponerande av olika anledningar. Förra året kämpade han med näbbar och klor till säsongsavslutningen och avgjorde titeln på säsongens sista varv, med en knappt så stor marginal som Lewis Hamilton. I år har han efter en långsam start gått in i en extraordinär formkurva som har gjort titeln till en formalitet. Det är därför inte konstigt att varje mästerskap känns annorlunda.

Verstappen beskrev Red Bull som sin ”andra familj” och tror att de kan vara framgångsrika i många år.

”Den första var mycket känslosam eftersom man inser att man har uppnått allt man ville uppnå inom sporten”, säger han. ”Den andra, på grund av den säsong vi har haft, är förmodligen mer givande. Det är väldigt olika känslor, vilket jag tycker är bra eftersom det skulle vara lite tråkigt om de är likadana.”
LÄS MER: Jolyon Palmer, Will Buxton, Mark Hughes med flera reflekterar över Max Verstappens milstolpar
Att vinna den första titeln hade en positiv effekt på Verstappen, eftersom det gjorde honom mer avslappnad och har gjort att han har dragit ner på sitt totala angreppssätt med minsta möjliga marginal. Därmed har det också gjort honom till en mer potent kraft. Det har underlättat livet att ha en otrolig bil, med ett team som arbetar effektivt när det gäller verksamhet och strategi, men han har ändå varit tvungen att få jobbet gjort.
”Man växer som person varje år, man lär sig mycket av varje enskilt år vad som har hänt i varje enskilt lopp, man försöker förbättra sig som förare”, säger han. ”Jag tror inte att man förbättrar sig när det gäller rå hastighet, men på grund av de erfarenheter man har haft tidigare försöker man sätta det i spel. I vissa knepiga situationer kan det ibland hjälpa dig på grund av de tidigare erfarenheter du har.”

Verstappen har verkat mycket mer avslappnad bakom ratten den här säsongen efter att ha vunnit sitt första mästerskap.

Vid 25 års ålder har Verstappen gott om tid kvar i F1 – hans kollega, den dubbla världsmästaren Fernando Alonso, är fortfarande 41 år gammal – och han har sex säsonger till med Red Bull, med ett kontrakt som sträcker sig fram till slutet av 2028. Även om han inte planerar att stanna kvar lika länge som Alonso, tyder hans nuvarande form, stabila regler och Red Bulls drivkraft under hans kontraktsperiod på att han kan samla titlar mycket snabbt.
BUXTON: Varför jämförelser med Schumacher är oundvikliga efter Verstapens imponerande körning till sin andra titel.
”Jag kan inte se mig själv köra förrän jag är 40 år eftersom jag vill göra andra saker”, säger han. ”Jag har väldigt roligt med det jag gör nu – jag är fortfarande med i några år till, jag har kontrakt till ’28. Efter det beror det på hur allting går. Jag kommer att försöka köra några olika typer av tävlingar, eftersom det är viktigt att prova olika saker.
”Siffror har aldrig varit viktiga, jag njuter bara verkligen av stunden. Jag har verkligen njutit av att vara en del av det här teamet redan under en lång tid och förhoppningsvis också under en lång tid framöver. Med alla de människor vi har nu tror jag att vi kan vara starka i ett par år till.”