Max Verstappen har varit en föregångare ända sedan han började med karting – hans ljus brann klarare än majoriteten av hans rivalers, inte bara på grund av det berömda namnet, utan på grund av det sätt på vilket han kunde böja varje maskin han hoppade in i till sin vilja.
Livet som motorsportjournalist innebär att många av våra skribenter korsade Verstappens vägar på hans resa till att bli tvåfaldig världsmästare, både före hans F1-debut vid den milda åldern 17 år och 166 dagar, och efter.
Så med den andra titeln i bagaget bad vi en handfull av dem att reflektera över sina interaktioner med Verstappen i olika skeden av holländarens karriär…
Will Buxton, F1 Digital Presenter: Jag tävlade mot Max när han kom upp i juniorklassen.
Jag kan inte riktigt säga att jag tävlade mot Max, med tanke på den stora skillnaden mellan våra kunskapsnivåer, men jag hade turen att dela en bana med honom under tre lopp i Florida Winter Series 2014, hans första tävlingsmässiga mästerskap i singelplacer på graderingskarts.
LÄS MER: Våra skribenter om Verstappens bästa körningar 2022, hans meriter som ”F1-man” – och hur han kan bli ännu bättre 2023.
Det var, till synes, en vinterträningsskola, som Ferrari hade inrättat för sina juniorer. Men vad som var obestridligt uppenbart var att det lysande ljuset i gruppen inte var en av Scuderias egna. Mästerskapet hade öppen datadelning efter varje session, och överlagringarna var ett bevis på att trots sin bristande erfarenhet i jämförelse med sina förarkollegor gjorde Max saker som de andra helt enkelt inte kunde göra.
Han satte sig på deras näsor, frustrerade dem med sin fart och sitt råa, ibland gränsöverskridande racecraft, ett drag som skulle skapa så många tidiga rubriker. Han var en klippa ovanför, och alla visste det, hans ständigt förbättrade form och hans icke-s**** – givna inställning skapade ett tydligt mål för honom själv som den kommande mannen. Det var ett mål som ritades med outplånligt bläck och som, till sina äldre och mer erfarna rivalers stora sorg, de egentligen bara kunde se på hans rygg.

”Max gjorde saker som de andra helt enkelt inte kunde göra” – Will Buxton

David Tremayne, berömd F1-journalist: Jag träffade 16-åriga Max när han besökte paddocken med sin pappa – och blev utskälld av Jacques Villeneuve.
Föreställ dig situationen… Din 17-årsdag är fortfarande en månad bort, men du befinner dig i paddocken på Spa med din pappa, den före detta F1-föraren Jos, och när det har tillkännagivits att du ska tävla för Toro Rosso året därpå blir du belägrad av journalister som är sugna på att få höra din historia. Och sedan beskriver en före detta världsmästare din examen som ”det värsta någonsin för Formel 1”.
Den alltid frispråkige Jacques Villeneuve föreslog att det var ”som att få alla presenter utan att förtjäna något” att ge en superlicens till en 17-åring som bara hade kört bil i 10 månader (men hade en lysande kartkarriär bakom sig). Du måste betala för det, du måste förtjäna det, för det är bara så du blir en man.”
LÄS MER: ”Han är en mycket mognare förare” – Marko säger att Verstappen har tagit ett ”stort steg” i prestanda 2022
Aj!
Jag hade alltid kommit bra överens med Jos och väntade tills förälskelsen hade försvunnit innan jag presenterades för hans pojke. När han anlände till världen två dagar efter att hans pappa körde Tyrrell i Luxemburgs GP 1997 hade Joe Saward och jag sagt att om han någonsin körde, med en pappa som Jos och kartingstjärnan Sophie Kumpen som mamma, skulle Max bli en stjärna. Vi hade båda känt oss självbelåtna den helgen, och jag kan ha nämnt vår otroliga framsynthet för honom…
Jag minns att det mest imponerande med Max redan då var hur han lät all uppståndelse gå rakt över huvudet på honom. Han kunde inte ha brytt sig mindre om vad Jacques tyckte – tack så mycket för att du delade med dig – och han var helt oberörd av det. Det är inte mycket som har förändrats, eller hur?

”Han kunde inte ha brytt sig mindre om vad Jacques tyckte… och han var helt oberörd av det” – David Tremayne

Greg Stuart, F1.com Senior Editor: Jag intervjuade Max i F3-paddocken.
Min redaktör Paul Keith på RedBull.com kom till mig en dag 2014 med en förfrågan: Skulle jag flyga till Hockenheim för att intervjua den dåvarande europeiska F3-föraren Max Verstappen – som precis hade skrivit på Toro Rosso för att tävla för dem under den följande säsongen.
”Hur är han?” Jag frågade Paul om föraren som skulle komma att sluta trea i sin första säsong av slicks-and-wings-racing, bakom Esteban Ocon och Tom Blomqvist. ”Tja, tydligen är han lika tuff som sin pappa”, svarade Paul, ”men hans personlighet har mjukats upp av sin mamma”.
I ANTAL: Den fantastiska statistiken bakom Verstapens dominerande titelförsvar
Det var precis så jag tyckte att han var när vi pratade i den lite smutsiga bakre delen av Van Amersfoort Racings garage – Verstappen var älskvärt engagerande, samtidigt som han inte försökte dölja den stålsamhet som hade fått Red Bull att satsa på att ge den här 17-åringen sin F1-chans.
När man ser tillbaka på intervjun i dag är det intressant hur mycket av den F3-specifika Verstappen som har förts vidare till den tvåfaldige mästaren. Jag minns särskilt att jag allvarligt frågade honom om mental styrka, och om han inte skulle finna F1 alltför skrämmande efter bara en säsong i ensitsiga bilar.
”Jag har inga problem alls med [mental strength],” svarade han mig. ”Jag är verkligen avslappnad och jag vill inte tänka på mental stress eller hur stark du är mentalt – för om jag ska vara ärlig tycker jag att det är lite skitsnack.”

Max Verstappen: Det är en dubbel världsmästare.

Mark Hughes, teknisk expert och journalist inom F1: Jag såg Max göra sin FP1-debut i Suzuka.
Jag såg honom från Esses i sitt första FP1 Toro Rosso-framträdande som nyss fyllda 17-åring. Det är en av de mest krävande banorna i kalendern: gammaldags med massor av solid terräng att slå i om det går fel. Han såg aldrig ut att vara annat än helt lugn.
Hans framfart genom vänster-högerbanan i botten av Esses visade att han experimenterade med ingångsmetoder, tillräckligt säker på sin egen bilkontroll för att veta att han alltid kunde rädda sig själv från något optimistiskt.
INTERVJU: Verstappen öppnar upp om känslan av sitt andra mästerskap, Red Bulls 2022-dominans och mycket mer.
Efteråt var han lugn och nästan avvisande om vad han just hade gjort. Han gjorde en poäng av att säga att han inte var i närheten av sina gränser, att han valde att köra väl inom dem. Det var precis så det såg ut.
Lawrence Barretto, F1-korrespondent & Moderator: Jag umgicks med Max under hans första säsong i F1.
Jag satt i en hotellbar i Shanghai en kväll 2015 med en kollega när Max Verstappen kom förbi och bjöd oss på en drink. Jag var bara två lopp in i min första heltidssäsong i F1 – och han var bara två lopp in i sin. Jag hade bara träffat honom tre gånger tidigare.
Han lutade sig mot baren och pratade i evigheter. Vi pratade om racing, Formel 1 och livet utanför banan. Han var genuint intresserad av att lära sig mer om oss. Det var ett lätt och underhållande samtal.
Det som slog mig var hur underväldigad han var av det enorma som han hade uppnått genom att nå F1 vid 17 års ålder, för att inte tala om vad han visade att han kunde göra. Han talade om att han ville bli befordrad till Red Bull och sedan vinna lopp och sedan vinna titeln. Enligt Verstappen gjorde han bara det han hade siktet inställt på att göra. Det var inget chockerande med det. Det här var alltid en del av planen. Hans självförtroende var tryggt, det fanns ingen känsla av arrogans. Han var bara saklig.

”Det som slog mig var hur underväldigad han var av det enorma som han hade uppnått genom att nå F1 vid 17 års ålder” – Lawrence Barretto

Jolyon Palmer, tidigare F1-förare och F1.com-analytiker: Jag tävlade mot Max i F1
Jag tävlade kort mot Max vid min debut i Australien 2016. Jag körde på nionde plats för Renault och höll Max lagkamrat Carlos Sainz bakom mig i slutet av loppet, till holländarens frustration, eftersom han inte kunde få en chans att slå mig själv. Till slut passerade Sainz och Verstappen kom igenom i nästa hörn och tog inga fångar. Jag var sorgligt nog bortskjuten från poängen.
Det sammanfattade Max under de år jag tävlade med honom. Snabb, klinisk och aggressiv. Han var så tjurig på radion också, han hävdade sig själv – han brydde sig inte om vad någon tyckte.
LÄS MER: Max Verstappens 2022-titel i Formel 1… med hans egna ord
Jag ”tävlade” aldrig riktigt mot Max igen, eftersom han några lopp senare blev befordrad till Red Bull. Man kunde se hans självförtroende redan från hans tid i Toro Rosso och det visade sig när han vann under press i sin Red Bull-debut.
Det mest framstående från min tid med honom var förmodligen körningen i Brasilien 2016. Förhållandena var avskyvärda – akvaplaning, noll sikt och många incidenter, inklusive mig själv.
Detta var en av Max fantastiska körningar, då han på ett anmärkningsvärt sätt höll en halv snurr i det sista hörnet – en snurr som alla fick utstå den dagen. Hans snabbtänkta återhämtning var ett snäpp bättre än de andra som hamnade i hindren. Hans uppladdning efter ett sent depåstopp var också fantastisk. Att köra igenom under dessa förhållanden var enastående. Det är lätt att glömma att det bara var hans andra säsong, men det var en körning som utmärkte honom som speciell.

”Man kunde se hans självförtroende redan från hans tid med Toro Rosso och det visade sig när han vann under press i sin Red Bull-debut” – Jolyon Palmer

David Tremayne: Jag såg Max ta sin första F1-seger
Det här var Imola 2005 igen, då vi hade sett Fernando Alonso bli vuxen under stor press från Michael Schumacher. Dagen då en annan ambitiös ung man tog chansen med båda händerna.
Max hade befordrats till Red Bull inför just detta lopp när Helmut Marko degraderade en belägrad Daniil Kvyat. Han hade kvalificerat sig som fyra bakom Lewis Hamiltons och Nico Rosbergs Mercedes och sin teamledare Daniel Ricciardo. Men när Mercs kolliderade spektakulärt i kurva 4 lämnades Danny Ric i ledningen från Max och Kimi Räikkönens Ferrari. Men livet vänder sig på många små saker, och den här gången var det pitstopstrategin.
TREMAYNE: Varför Max Verstappens majestätiska körning till sin andra titel äntligen borde få sina tvivlare att tystna.
Red Bull satte Daniel på en tre-stoppare och Max på två. Två visade sig vara bättre. När Daniel gick i depå på varv 11 blev Max den första holländaren någonsin att leda ett Grand Prix. Senare ledde han från varv 28 till 33 fram till sitt eget andra stopp, men från varv 44 hade han kontrollen, även om han bara var några centimeter före Kimi. Han blinkade inte en enda gång, tog utmärkt hand om sina däck och när han såg bekväm ut varv efter varv visste vi att vi såg en speciell historia skrivas.
Efter 66 varv med superhögt tryck tog Max sin första GP-seger med bara 0,616 sekunder och det såg ut som om det var hans 101:a. Jag minns att jag tyckte synd om Daniel och Daniil, men den här dagen tillhörde en grabb som bara var 18 år, sju månader och 16 dagar gammal och som just hade blivit F1:s yngsta segrare någonsin. Vid den tidpunkten föreslog jag att vi just hade sett en av de kommande storheterna bli myndig. Scenerna efter loppet var oerhört känslosamma och jag minns att jag kramade Jos.

”När han såg bekväm ut varv efter varv visste vi att vi såg en speciell historia skrivas” – Tremayne

”Jag måste säga att de sista 10 varven var det som att köra på is”, sa Max då. ”Allt handlade om att hantera den sista sektorn; att inte glida för mycket och att få en bra utgång från chicanen. Jag tror att det är så många lopp vinns här i Barcelona.”
Men kanske inget så spektakulärt och historiskt betydelsefullt som det här. Den 15 maj 2016 – en av dessa dagar att minnas.
Will Buxton: Jag såg Max ta sin första titel
Jag hade två uppsättningar frågor, en till Lewis Hamilton och en till Max. Ingen av oss visste vem som skulle gå upp för trappan som världsmästare. Så småningom kom han, Red Bull-kepsen satt på plats, ingen triumfalism, en artig handskakning och med viss oro började jag.
BUXTON: Varför jämförelser med Schumacher är oundvikliga efter Verstapens imponerande lopp mot sin andra titel
Max var inte alltid den lättaste intervjupersonen. Hans svar kunde vara korta, spetsiga och känslolösa. När säsongen hade vävt sig fram genom kontroversiella toppar och dalar hade hans barriärer stigit allt högre. Men från det första svaret han gav rasade murarna, som om en livstids press plötsligt hade lyfts. Jag kunde inte minnas att jag hade talat så fritt och ärligt med honom inför kameran sedan hans Grand Prix-debut sex år och nio månader tidigare.
Han talade om de uppoffringar han hade gjort, den hårda kärlek han hade fått utstå som barn för att skapa den styrka han behövde för att blockera ljudet, och den tunga känslomässiga börda som hans väg till toppen hade tagit på hans mor och syster.
För mig kändes det som en djup katarsis i hans ord och i insikten om vad han hade åstadkommit. Vi avslutade intervjun och poserade för ett fotografi. ”Som den i Florida”, log han. ”Minns du? Jag antar att vi inte har förändrats så mycket.” Förutom att han hade gjort det. Växte, lärde sig, blomstrade … slappnade av. Till och med sedan flaggan hade fallit.

Max Verstappen reagerar efter att ha tagit en dramatisk andra titel i Japan

Lawrence Barretto: Jag såg Max ta sin andra titel
När Verstappen korsade linjen för att vinna Japans Grand Prix var det blandade känslor. En seger är en seger – och en 12:e seger på 18 Grands Prix inte minst – men med Charles Leclerc som tvåa räckte det inte för att säkra titeln. Han var lite platt när han intervjuades i Parc Ferme, tills han fick veta av FIA:s kommunikationschef Tom Wood att han var världsmästare eftersom Leclerc hade fått fem sekunders tidsstraff efter den täckta flaggan, vilket degraderade Ferrariföraren till tredje plats.
VERSTAPPEN: En dubbel världsmästares uppgång
Det var ett ovanligt scenario. Men även om han blev berövad den extasen när han korsade linjen är Verstappens personlighet sådan att sättet han vann på inte stör honom. En titel är en titel. Det var ett gjort jobb. Om något fann han förvirringen rolig.
När vi satte oss ner för mästarintervjun som går ut till alla TV-bolag hade han genomfört 19 intervjuer – och mellan dessa hade han bara hunnit med ett snabbt lagfoto och ett kort samtal med sin far Jos. Nu började det sjunka in. Det fanns ingen tid att festa i Japan, eftersom han senare på kvällen skulle flyga tillbaka till Monaco, men han hade stora planer på att fira med familj och vänner veckan före Austin. Och det förtjänade han verkligen.