Daniel Ricciardo bröt ut ur sin desperata 2022-dåre i Mexiko med en gnistrande körning till en sjunde plats i sin McLaren – den ledande slutplaceraren bakom de vanliga tre bästa teamen – som gav eko av hans stora dagar.
Han körde tillräckligt länge på sina ursprungliga mediumdäck för att kunna gå över på det mjuka däcket för en kortare andra stint och kunde använda det extra greppet för att i mycket snabb följd göra omkörningar på Valtteri Bottas Alfa Romeo, teamkamraten Lando Norris och Fernando Alonsos och Esteban Ocons Alpines. Den kombinationen av däckskydd, fart och formidabla sena attacker påminde så mycket om hans bästa körningar under hans Red Bull-dagar.
Men det underlättades också avsevärt av hur strategispelet föll.
LÄS MER: ”Jag önskar att det var så här oftare” – Ricciardo glad över P7-placering när han förklarar Tsunoda-kraschen
Före loppet var ingen riktigt säker på om det snabbaste sättet att köra det här loppet skulle vara att stanna en eller två gånger. Allt berodde på hur kraftig däcknedbrytningen skulle bli på en bana som kan variera vilt i yttemperatur och grepp.
Loppet började varmt men temperaturen sjönk mycket snabbt, vilket gjorde att de mjuka och mediumdäcken fungerade mycket bättre. Nedbrytningsgraden var relativt lätt, vilket gjorde att ett stopp var det snabbaste sättet.
Om det hade varit ett tvåstopp hade det inte funnits ett sätt för Ricciardo att så markant skilja sig från större delen av fältet när det gäller tidpunkten för däckstoppen.

Mexiko var bara tredje gången den här säsongen som Ricciardo slog sin lagkamrat till flaggan.

Från sin 11:e startplats körde han de första varven som 13:e, mellan Zhou Guanyus Alfa och Sebastian Vettels Aston Martin. Men han hade bättre fart än Alfa och efter att ha passerat den under DRS på varv 11 fortsatte han att dra ifrån den. Hans kombination av tempo och däckanvändning, samtidigt som han regelbundet lyfte och körde iväg för att hålla bromsarna vid liv (vilket alla var tvungna att göra) var utmärkt i detta skede av loppet och han var snabbt över 4s före Zhou och utökade successivt ytterligare.
Det innebar att Ricciardo inte hade något underhuggningshot bakifrån och kunde därför köra så länge som möjligt. Ju längre han körde, desto bättre var hans chanser att kunna köra på de mjuka däcken i stället för de mycket långsammare hårda. Temperaturfallet hade ökat de mjuka däckens konkurrenskraft och minskat de hårda däckens konkurrenskraft. Men de mjuka däcken hade bara en räckvidd på cirka 30 varv – vilket betyder att du skulle behöva köra cirka 40 varv på ditt startdäck om du skulle undvika de hårda däcken under den andra stinten.
Ricciardo visste vad uppgiften var och satte igång med att få den att fungera.
LÄS MER: Vad teamen sa – tävlingsdagen i Mexiko
Några platser längre fram var däremot lagkamraten Lando Norris i en stor kamp med Pierre Gaslys AlphaTauri. Så snart det fanns en lucka att ta sig in i, tog McLaren in Norris för att omintetgöra alla AlphaTauri-försök till underkörning. Detta var dock bara varv 31, med 40 varv kvar att köra.

2022 Mexico City Grand Prix: Tsunoda ut ur loppet efter Ricciardo-kollisionen

På grund av detta var Norris tvungen att ta de hårda för sin andra stint. Ricciardo kunde stanna 14 varv senare – och kom tillbaka två platser bakom Norris men på mycket snabbare däck; inte bara nyare utan två kompositioner mjukare. Mellan dem befann sig Yuki Tsunodas AlphaTauri, också på gamla däck.
Detta fungerade perfekt för Ricciardo i och med att det inte långt framför honom fanns fem tätt inpå varandra placerade bilar, alla på hårdare och äldre däck än han, alla potentiellt där för att ta. Prestandaskillnaden mellan Ricciardos nya mjuka däck och Norris gamla hårda däck var över en sekund per varv.
Ricciardo var snabbt på Tsunoda och på varv 52 dök han ner på hans insida vid den okonventionella platsen i kurva 6. Tsunoda svängde in, utan att förvänta sig att McLaren skulle vara där, de korsade hjulen och Tsunoda kastades ut ur loppet med trasig fjädring. Lyckligtvis för Ricciardo var McLaren oskadad. Men han skulle få ett 10-talsstraff för incidenten.
FAKTA OCH STATISTIK: Verstappen sätter nya säsongsrekord för poäng och segrar
Kort därefter blev han omsprungen av Lewis Hamilton och Sergio Perez. Han kunde hänga på Perez – som var på mediumdäck som var 22 varv äldre än Ricciardos mjuka däck – och därmed använda DRS vid tillfälle för att dra honom närmare Norris, som under teamets instruktioner backade för att ge Ricciardo passage i sin jakt på Bottas och de två alpinisterna.
Så Ricciardos kompromisslösa strategi – född av att han inte hade något undertryck – hade nu fört honom före sin strategikomprometterade teamkollega. Men han var inte färdig ännu. Målet var nu, inom de 15 återstående varven, att passera Alfa och två Alpines – och dra ytterligare 10s.

Det var en välbehövlig självförtroendeförstärkning för australiensaren inför de två sista tävlingarna med McLaren.

På sina gamla däck var Bottas lätt att tappa bort och Ricciardo körde förbi Alfa med hjälp av DRS i slutet av raksträckan. När Alonso drabbades av en plötslig effektförlust var han ett lätt byte för både Ocon och Ricciardo, som passerade honom tillsammans på depåvägen. Det återstod bara Ocon att passera av den ursprungliga fembilsgruppen som han jagade – och han satte ett DRS-drag på honom det följande varvet innan han sedan drog ut 14 sekunder på den gammeldags Alfan under de återstående nio varven.
Norris var efteråt filosofisk. ”Vi täckte Yuki lite för tidigt på det hårda däcket. Daniel var i den lyckliga positionen att han bara kunde stanna ute och göra vad han ville. Jag har haft det på andra lopp, till exempel på Monza. Vi hade den planen i början, om någon var i den positionen – och Daniel var den killen.”
HIGHLIGHTS: Se när Verstappen dominerar och tar en historisk seger i 2022 års Grand Prix i Mexico City.
En glad Ricciardo erkände efteråt att scenariot hade övervägts före loppet. ”Vi hade typ en plan: om vi låg sist i gruppen kunde det finnas möjligheter, särskilt om andra kom in tidigt. Jag var inte otroligt snabb på medium men hade bra däckdegenskaper och vi hade självförtroende för att köra långt. Vi pratade definitivt om det.”
Det var fantastiskt att se en glimt av den riktiga Ricciardo.