Fram till den virtuella säkerhetsbilen vid varv 47 för att Yuki Tsunodas AlphaTauri skulle hämtas, hade Mercedes strategi med ett stopp mot Red Bulls två stopp skapat en fascinerande tävling.

Tempot hos Lewis Hamilton och George Russell på det hårda däcket som de använde för den andra stinten var så mycket starkare än vad Red Bull hade räknat med. Det var inställt på att Verstappen återkom från sitt andra stopp bakom båda Mercedes och jagade dem på sina nyare däck. Skulle han kunna fånga och passera dem båda innan slutet?

Det var ett spektakel som vi inte fick, men omständigheterna gav oss ett annat spektakel i stället. VSC förstörde effektivt strategin med ett stopp och Mercedes var tvungna att byta till två stopp.

Men vad var det egentligen som hade fått Mercedes att välja sin ovanliga strategi?

LÄS MER: Russell säger att Mercedes skulle ha kämpat för segern utan VSC efter andraplatsen i Nederländernas GP

Flera faktorer. På Zandvoort var Mercedes W13 för första gången riktigt konkurrenskraftig mot Red Bull och Ferrari. Visst, den stod på pole i Ungern, men det var en tillfällig omständighet på en dag då ingen Red Bull körde ett riktigt Q3-varv och Ferraris hade problem med däcken.

Verkligheten var att Mercedes i Ungern fortfarande låg omkring 0,5 sekunder efter. Men på Zandvoort var de inte det. De var kanske högst 0,2 sekunder från den slutgiltiga farten här. Vilket placerade dem i intressant område som vanligtvis är utom räckhåll.

Mercedes lyckades få de hårda däcken att fungera i Zandvoort

Det innebar till exempel att bara lite trafik på Verstappens sista Q3-omgång och hur det påverkade hans däcktemperaturer i första sektorn, plus Charles Leclercs överdrivna engagemang på T10, gav Lewis Hamilton en chans att nå pole position.

Trots att han låg betydligt under i slutet av sektor två innebar en fantastisk körning genom chikanen att Hamilton var 0,1 sekunder före Verstappen inför sista kurvan. Men det varvet fick avbrytas då gula flaggor kom ut för Sergio Perez olycka, vilket lämnade Hamilton på andra raden och George Russell på tredje raden.

Men det viktiga var att Mercedes var i en position där de kunde blanda sig i fronten, tillräckligt nära varandra i den direkta farten för att de med bara en liten förändring av omständigheterna kunde konkurrera med två team som vanligtvis är utom räckhåll. Mercedes bestämde sig för att vara djärva med sin strategi eftersom de från fjärde och sjätte plats på gridden inte skulle slå Verstappen och Ferraris genom att göra samma sak.

LÄS MER: Jag hoppades att vi skulle få en 1-2:a, säger Hamilton och ber om ursäkt för sina arga radioutbrott i Nederländernas GP.

Med så gott som alla som planerade för ett lopp med två stopp på grund av den höga termiska nedbrytningshastigheten som den här banan medför för däcken, började Mercedes titta på möjligheten att köra med ett stopp. W13-bilen är ändå snäll mot däcken och kanske kan detta användas som ett avgörande vapen i stället för den vanliga skadebegränsningen. Men för att få ett stopp att fungera skulle det krävas att man använde det hårda däcket – vilket här var C1, det hårdaste däcket i Pirellis sortiment.

Hamilton var maktlös för att stoppa Verstappen som sprängde förbi vid omstarten

Den ansågs för hård av nästan alla, men inte av Mercedes (eller Alpine, för övrigt). För Red Bull verkade det vara ett för långsamt däck för att få ett one-stop att fungera och efter att ha provat det i FP1 övergav de det. Men George Russell körde ett par stints på det enda reservdäcket (teamen tilldelas två uppsättningar hårda däck i början av helgen) och tyckte att det inte alls var dåligt.

Kombinera det med hur Zandvoort-banan greppade upp så snabbt under helgen och det hårda däcket var inte över 1s ifrån det mediums, som det till en början hade sett ut att vara. Arbetsteorin på Pirelli om den stora banutvecklingen är att det fina sandlagret på banan i början av helgen gjorde att greppet ökade mycket mer än normalt när bilarna rensade upp det.

Så det hårda däckets underskott gentemot mediumdäcket var kanske bara ungefär hälften av vad det såg ut till en början – åtminstone på Mercedes. Verstappen har en teori om varför det däcket kanske fungerar bättre på W13 än på hans bil. ”[The C1 and C2] är väldigt styva och de verkade inte riktigt fungera lika bra för oss som de gjorde för [Mercedes].”

LÄS MER: Verstappen säger att Hollands GP-seger var ”extra givande” efter att ha övervunnit Safety Car-drama och Mercedes-hot

Hur som helst innebar det att ett stopp, med början på mediums och byte till hards efter cirka 30 varv, såg ut som en mycket genomförbar strategi och Mercedes satsade på den för båda bilarna. Strategin såg riktigt bra ut efter att tvåstopparna gjorde sitt första besök i depån för att byta ut sina softs mot mediums. Hamilton och Russell körde först och tvåa, med bra fart för att bekvämt nå sitt mål för varv 30.

Russells sena stopp för mjuka däck gjorde att han slutade på pallen.

När de väl kom upp på de hårda däcken var deras tempo ännu högre än vad de hade förväntat sig – och Hamilton, som inte hade några fler stopp att göra, var snart inom Verstapens depåstoppsfönster. Verstappen var inte tillräckligt långt ifrån för att ligga kvar i ledning efter att ha gjort sitt andra stopp. Några varv till och även Russell var inställd på att vara före Red Bull efter att den hade gjort en depå.

Verstappen – som försökte köra tillräckligt länge på sina mediums för att kunna gå över till ett set softs vid sitt andra stopp – skulle alltså behöva hinna ikapp och köra om båda Mercs på banan. Det var möjligt men inte givet. Red Bulls siffror efteråt tydde på att han skulle ha passerat dem och vunnit med cirka 15 sekunder. Mercedes siffror tydde på en mindre marginal, men fortfarande med Verstappen som vinnare.

Men att bara låta Verstappen kämpa för det – och lämna Leclercs däckstressande Ferrari bakom sig – skulle ha inneburit en strategitriumf för Mercedes. Inte illa för den tredje snabbaste bilen. Den var inställd på att ge Mercedes en chans att slåss, vilket de troligen inte skulle ha haft med en tvåstoppsstrategi.

Tsunoda VSC gjorde allt irrelevant – men det finns ingen planering för det.

LÄS MER: Vad lagen sa – tävlingsdag i Nederländerna