Mercedes var närmare än någonsin en första seger för 2022 på Zandvoort innan Max Verstappen slutligen triumferade för Red Bull. Men kunde en annan strategi som svar på den sena säkerhetsbilen ha gett silverpilarna segern? Jolyon Palmer, före detta F1-förare och F1.com-analytiker, undersöker detta…

Zandvoort var alltid troligt att Mercedes skulle få en bättre chans, efter att ha missat pallen i Spa.

Kretsarna med högre downforce har generellt sett varit snällare mot dem den här säsongen och Zandvoort är inte så annorlunda än Budapest där George Russell tog sin första pole för året. Men precis som i Budapest var detta ännu ett lopp där teamet fick nöja sig med en andraplats bakom den till synes oberörbara Max Verstappen.

Så ofta den här säsongen har kvalet varit en akilleshäl för Silver Arrows, och Sergio Perez snurrande på sista körningen i Q3 innebar att de inte hade någon chans att förbättra sina fjärde och sjätte placeringar från de första körningarna i Zandvoort.

HIGHLIGHTS: Se action från kvalet i Zandvoort när Verstappen knappt slår Leclerc.

Toto Wolff förklarade efteråt att Hamilton ”spelade för pole” tills han backade, och när man tittar på data är det påståendet inte osant – Hamilton var en bråkdel före Verstappens poletid när han backade.

Men det är också sant att han sannolikt skulle sluta med att förlora eftersom han var jämförelsevis svag på sträckan till linjen, där Mercedes vanligtvis förlorade en stor del av tiden på grund av Red Bulls imponerande toppfart. Med Ferraris som skuggade Verstappen så tätt på lördagen är det högst troligt att Hamilton skulle ha slutat på en knapp fjärdeplats även utan Perez gula flaggor, om han inte lyckades med något extra speciellt i den sista kurvan.

Spår av Verstapens kvalvarv (blått) jämfört med Russels (rött) och Hamiltons (grönt). 1) Mercedes följer VER nära i sektor 1, men högre toppfart gör att VER kan få en fördel fram till T7 och genom T8. 2) HAM är snabbare genom T11/12 och har fördelen inför T3 – men RUS tappar efter. 3) HAM och RUS avbryter sina varv. Trots att HAM ligger före kan han ha förlorat 0,2s till Ver och kvalificerat sig som fyra ändå…

De bästa nyheterna för Mercedes kom dock från startfältet då de utnyttjade 2022 års regeländring för att starta på ett annat däck än konkurrenterna.

Alltför ofta i år har teamen konvergerat till samma startdäck, trots att de har ett fritt val för första gången på ett decennium. Det beror på en till stor del inneboende konservativ inställning bland strategerna, särskilt från teamen i den absoluta toppen av startfältet där det finns mycket att förlora.

När Mercedes såg sina rivaler ta på sig mjukdäck öppnade det upp deras strategiska möjligheter. De kunde prova ett enda stopp medan de andra säkert skulle behöva göra två. Spårposition har varit en sällsynt tillgång för deras ofta tävlingssnabba bil, och genom att skippa ett depåstopp fick de en chans att försvara sig framifrån i stället för att behöva attackera längre bakifrån.

MAKTRANKNING: Vem bländade våra domare i Nederländernas Grand Prix?

Så här gick det till vid depåstoppen i Nederländerna, med Mercedes som startade på mediums och siktade på en one-stop-strategi.

Utan säkerhetsbilarna – virtuella och verkliga – är jag säker på att det skulle ha blivit en jämn avslutning mellan Hamilton och Verstappen, men Verstappen hade redan visat hur lätt det var för honom att passera när han körde förbi Russell i mitten av loppet. Red Bulls tävlingsduglighet med sin höga topphastighet skulle troligen ha resulterat i en Max-seger ändå, även om det är synd att vi förvägrades den striden.

Det sista beslutet för Mercedes måste ha varit en plågsam sak att fatta och pressen var större än någonsin med tanke på deras en-två position med bara ett dussin varv kvar att köra.

Jag kan förstå varför de var tveksamma till att ställa Hamilton i depå från ledningen. Jämfört med Spa är banpositionen viktigare på Zandvoort, och med Russell mellan Hamilton och Verstappen på sina mjuka däck hade den sjufaldige mästaren en viktig buffert inför omstarten.

Komplikationen kom när Russell kallade till sitt depåstopp.

TECH TUESDAY: Varför minskade Red Bulls försprång så dramatiskt på Zandvoort?

Jolyon Palmers analys: Kan Mercedes ha vunnit i Zandvoort?

Under säkerhetsbilen försöker förarna frenetiskt att bedöma vad som är deras bästa alternativ, genom ständig dialog med teamet, innan de är fastlåsta i sitt öde. Och även om teamet har det avgörande ordet när det gäller att stanna kan en förare använda sitt inflytande för att påverka teamets åsikt.

Russell gjorde just det, eftersom han hävdade att han skulle bli en sittande anka på sina kylande mediumdäck och att det skulle vara bättre för honom att stanna. Mercedes gick med på det, och det första Hamilton visste om det var när han tittade i sina speglar när bilarna trillade in genom depåbanan och såg sin teamkollega dyka undan Verstappen. Till en början var Hamilton nöjd med strategivalet, men nu var det en rak kamp med Verstappen på softs och han var förståeligt nog frustrerad.

LÄS MER: ”Jag tar hellre risken att vinna”, säger Wolff när han försvarar Mercedes Safety Car-strategi i Zandvoort.

Det var ett fall av Abu Dhabi igen, eller till och med en upprepning av Silverstone i år där Leclerc blev överkörd vid omstarten och föll tillbaka. Hamilton kunde inte göra något för att neka Verstappen ledningen och holländaren fortsatte att glädja den 100 000 personer starka hemmapubliken, och Russells strategibeslut gav honom andraplatsen.

I efterhand var det ett briljant beslut av Russell och ett beslut som Hamilton också kunde ha gjort, särskilt med tanke på skillnaden i ålder och erfarenhet mellan de två.

2022 Dutch Grand Prix: Russell gör ett sent beslut att stanna för mjuka däck bakom säkerhetsbilen

I verkligheten var dock omständigheterna annorlunda. Russell hade inget att förlora på att stanna i gropen. Han skulle i bästa fall sluta tvåa, men troligen trea med Verstappen på väg in, så han garanterades en säkrare placering och en chans att slå sin teamkollega. För Hamilton var valet att lägga sig i depå mycket svårare eftersom han till skillnad från Russell hade chansen att vinna.

När Mercedes väl hade pitted en bil borde de ha pitted båda bilarna. Egentligen var detta också deras enda hopp om att vinna. I en normal värld skulle de två bilarna ha kommit fram bakom Verstappen för att sluta tvåa och trea och maximera sina poäng, men det finns en liten chans att Hamilton kunde ha kommit fram före Verstappen i slutet, om George hade backat upp Verstappen tillräckligt mycket för en dubbeltäckning under säkerhetsbilen.

TITTA: SÄG VAD?! Sainz vädjar till stewards medan Hamilton gör etern blå i den bästa teamradion från Zandvoort.

Genom att extrapolera racetempot för båda Mercedes och genom att anta att Hamilton körde in i depån efter Verstappen för att leda under Safety Car-omstarten, visade vår analys att Verstappen kunde ha vunnit med en liten marginal före silverpilarna.

Man måste vara försiktig så att man inte kör ”onödigt långsamt” och drar till sig stewardes vrede i dessa fall, men med tanke på att de också hade en bil mellan sig är det möjligt att Hamilton kunde ha kommit före Verstappen med båda på nya mjuka däck i slutet. Var detta deras möjlighet?

Från fjärde och sjätte plats i startfältet tog de ändå bra poäng och Russell gjorde ett lysande resultat som var karriärens bästa. Men för teamet, och för Hamilton, återstår bara sju lopp för att nå den svårfångade 2022-segern.

Tryck här för att prenumerera på F1 TV och få bättre tävlingsbevakning, exklusiva program, arkivvideor och mycket mer.