Daniel Ricciardo anser att den nykrönte dubbla F1-världsmästaren Max Verstappen tog sitt största steg som förare under deras sista säsong som teamkompisar på Red Bull 2018 – och hävdar att det var då som holländaren ”tog lite självförståelse”.
Efter att ha beseglat två mästerskapsvinster i rad vid Japans Grand Prix nyligen har Verstappen fått mycket beröm för sitt agerande i och utanför bilen under 2022, och Red Bulls motorsportchef Helmut Marko har förklarat att han tog ett ”stort steg” framåt i prestanda.
LÄS MER: Från Ascari till Verstappen – Så gjorde alla 11 F1-mästare dubbelspel
Ricciardo anser dock att den mest märkbara förändringen i Verstappens tillvägagångssätt skedde för ungefär fyra år sedan, när han gick starkare ur en rad incidenter i början av säsongen – inklusive en dramatisk sammandrabbning mellan paret i Azerbajdzjan – för att rada upp pallplatser och tävlingsvinster när 2018 års kampanj drog igång.
På frågan om han har lagt märke till några förändringar hos Verstappen på vägen till att han gjorde dubbeln i år, sa Ricciardo: ”Jag tror att han definitivt tog ett steg. Jag tror att det var sista året jag var med honom. [in] 2018. [Across] de första fem eller sex loppen var han ofta i väggen, hade incidenter eller gjorde misstag, mestadels för hans egen räkning.

Verstappen är tvåfaldig F1-världsmästare efter sin triumf i Japan

”Sedan under det året… Det är som om han bara hade lite självförståelse och ett steg av mognad, vilket också är naturligt – vi går alla igenom det. Jag tror ärligt talat att han från mitten av den säsongen och framåt blev en mer komplett förare.”
Ricciardo fortsatte med att konstatera att efter att Verstappens körstil hamnade i fokus igen 2021 mitt i hans hårda titelstrid mot Mercedesföraren Lewis Hamilton, har hans 2022 års kamp med Charles Leclerc och Ferrari varit mindre intensiv.
TOP 10: Vi rankar de bästa körningarna i den dubbla världsmästaren Verstappens F1-karriär hittills
”Självklart förra året, när du kämpar för en titel, är jag säker på att du kommer att tänja på gränserna lite mer… Jag menar, matchen mellan honom och Lewis var kontroversiell eftersom det också var Mercedes mot Red Bull, så det var mycket intensitet kring det”, säger australiensaren.
”Jag tror att det i år har varit mindre spänt som kamp och därför har han förmodligen inte behövt sätta sig själv i den positionen också.”

Topp 10: Max Verstappens briljanta ögonblick

När det gäller vad Verstappen kan fortsätta att uppnå i F1 tror Ricciardo att den enda frågan är om Red Bull kan fortsätta att producera en konkurrenskraftig bil – med 25-åringen knuten till teamet fram till 2028.
”Det är alltid svårt att förutsäga vem som kommer att bli världsmästare. Jag tror att man kan känna igen de förare som har talangen att göra det, så jag insåg att han i rätt bil definitivt skulle ha chansen att bli världsmästare – jag såg det i hans framtid”, tillade Ricciardo, som ser ut att sluta på startfältet 2023 efter att ha förlorat sin McLaren-plats till Oscar Piastri.
ANALYS: Varför Red Bull och Verstappen har förbundit sin framtid med varandra
”Det finns ingen garanti [of success]men jag såg det verkligen, särskilt eftersom han var så ung. Jag är inte förvånad över att han är i den här situationen. Redan nu förutspår man om detta kommer att bli hans andra av fem, eller hans andra av bara tre… Det är svårt att veta, för återigen behöver man laget och paketet.”