När Lewis Hamilton varvade inom 0,014 sekunder från Max Verstappen under den första sessionen av kvalet på Zandvoort på lördagseftermiddagen, är jag säker på att jag inte var den enda som andades ut en suck av lättnad.

Efter Red Bulls extraordinära rivningsderby i Spa förra veckan, då Max och teamet gav alla en brutal lektion inte bara i hur man vinner utan också hur man dominerar bakifrån, fanns det en stor oro för att Hollands GP skulle kunna bli något liknande.

LÄS MER: Red Bull ”var på en annan planet” i Spa, säger Sainz, samtidigt som han ber Ferrari att förbättra sig inför de återstående Grand Prix

Ferrari och Mercedes lämnade Belgien med en skrapa på huvudet, inte för första gången. De förstnämnda försökte förstå hur Red Bull kunde köra med så lite downforce och ändå inte tycktes lida i sektor två.

De senare medgav att de inte hade någon aning om varför deras bil var så hjälplös när det gällde att generera rätt däcktemperaturer under träning och kval och var så trög på den långa klättringen uppför Kemmel Straight från Eau Rouge till Les Combes.

Om du var Red Bull Honda – eller Williams – var det Santa Pod när det var som bäst; om du var någon annan som tävlade mot dem var det plågsamt långsamt, även om vi talar om mer än 330 km/h. Allt i F1 är naturligtvis relativt.

Verstappen leder fältet på hemmaplan på Zandvoort

När de kom till Zandvoort trodde de flesta ingenjörer att de hade kommit fram till några svar, men kvalet är alltid det avgörande testet, och plötsligt var Mercedes återigen tillbaka i kampen på det sätt som vi en gång tog för givet.

Samtidigt medgav Max att Red Bulls växellådsproblem i fredags hade gjort att teamet hade fått arbeta igenom inställningarna under hela FP3 och Q1, och Yuki Tsunodas särställning på tredje plats kastade snarare omkull saker och ting eftersom Charles Leclerc var fyra, George Russell sexa och Carlos Sainz bara 14:e.

LÄS MER: Verstappen slår Leclerc till Zandvoort pole med 0,021s

Det är här Red Bull verkar utmärka sig i år. Eller, för att vara rättvis, en annan punkt där de gör det. Max fick allt mer självförtroende hela tiden och skulle till slut skruva fram ett ”ultimat riskvarv” i RB18 och ta pole, och eftersom Charles förstörde den andra sektorn en aning var båda momenten tillräckliga för att bestämma destinationen för P1 på gridden.

Det här var utan tvekan det bästa kvalet hittills i år, med de tre bästa teamen som kämpade på, och ett anmärkningsvärt tätt mittfält också. Och det var också ett av de bästa loppen, av samma skäl. Naturligtvis hjälpte det att Zandvoort är mycket kortare än Spa, så betydande prestandafördelar tenderar att vara mindre överdrivna.

De holländska fansen var på plats för att stötta sin man

Jag gillar Zandvoort – liksom Spa är det en av de banor som har utvecklats hela tiden. Jag har känt till den sedan 1967, det formativa året för min kärleksaffär med F1, när jag läste om Jim Clark som dominerade Nederländernas GP i den nya Lotus 49 som drevs av Ford Cosworth DFV V8.

Vad vi har idag är en smart upprepning av mycket av den gamla banan, där en av nycklarna är en snabb kurva som leder till en lång raksträcka som slutar i en hårnål. Minns du när James Hunt och Mario Andretti krockade på utfarten 1977, och James tjuriga kommentar till en man som är uppvuxen på nordamerikanska sprintbilsarena om att ”vi kör inte om på utsidan i F1…”?

LÄS MER: 6 vinnare och 5 förlorare från Nederländernas Grand Prix – Vem imponerade på Zandvoort?

Vänsterkurvan som följer, uppkallad efter banans konstruktör John Hugenholtz, har nu blivit bankad och är en av F1:s roligaste kurvor. Bara att se bilarna köra in i den och sedan ta den höga linjen gör att man vill åka ut dit själv. Detsamma gäller den sista högerkurvan, som nu också har en 18 graders lutning och som lämpligt nog har fått sitt namn för att hedra den holländska Indycar-stjärnan Arie Luyendijk.

Om du någonsin behövde en bekräftelse utöver vad vi ser så regelbundet på Silverstone, och brukade se i Brasilien med Ayrton och Felipe Massa, så finns det inget så kraftfullt som en lokal hjälte för att locka till sig folkmassorna, och bara om det fanns något tvivel, om alla orangea t-shirts och rökbomber inte hade varit övertygande nog, så älskar hela Holland Max.

Höjdpunkter från loppet: 2022 Dutch Grand Prix

Det är viktigt att F1 fortsätter att expandera runt om i världen och att utnyttja denna entusiasm samtidigt som budskapet förs in på nya områden, men det är också viktigt att återbesöka några av de europeiska arenor där dess rika historia skapades.

Zandvoort ligger i en nästan perfekt amfiteater, och att åka till en plats som surrar så dramatiskt i F1-feberns grepp gör alla gott. Det säger att F1 är på rätt väg, och som den gamla tv-reklamen brukade säga, när det gäller holländarna, ”framtiden är ljus, framtiden är orange”.

LÄS MER: Verstappen vinner dramatiskt holländskt GP medan Russell och Leclerc kompletterar pallen efter sen Safety Car

Men mitt i detta fokus av spänning och beundran för Max fanns det en man som jag verkligen inte kunde låta bli att tycka synd om. Sergio Perez.

I slutet av 2020, trots att han precis hade vunnit sin första seger för Force India, stod han i F1-kön. Då gav Red Bull honom en livlina. I år tog han pole position i Jeddah och gav Red Bulls fart genom att följa med Max hem till 1-2 i Imola och sedan igen i Spanien.

Perez förbereder sig för start i Nederländernas Grand Prix efter att ha snurrat i kvalet.

Hans form var jämn och han började varva närmare Max än någonsin och han kom ännu mer in i ett team där han kände sig som en värdefull medlem.

Ja, det fanns teamorder i Spanien, när han två gånger ombads att flytta över för Max och trodde att han kunde ha vunnit efter att ha kört om honom när holländaren snurrade av kortvarigt i kurva 4 på varv 9. Men i Monaco blev han Mexikos ”mest vinnande” förare – hans tredje seger placerade honom före den legendariske Pedro Rodriguez.

LÄS MER: Max var i en klass för sig själv – Verstappens Spa-seger ”upp till det bästa vi uppnådde 2010”, säger Horner.

När han minskade avståndet till Charles på väg till Azerbajdzjan, där han hade vunnit för första gången för Red Bull förra året, verkade världen vara hans ostron. Det talades till och med om att han skulle utmana Max om titeln, eftersom de slutade 1-2 igen.

Han körde om Charles på andraplatsen inför det här loppet, men den utmaningen om titeln blev aldrig verklighet. När han och Charles lämnade Zandvoort med lika många poäng – 201 vardera – var de 109 efter Max…

Den återhämtade Verstappen jagar Perez på väg mot en bekväm seger på Spa.

Checo gillade hur bilen hanterade sig i Monaco och Azerbajdzjan, eftersom Max sades kämpa lite grann med bristen på bett i fronten. Sedan dess ser det ut som om den är ”tillbaka på nosen”, på det sätt som Max, och Michael Schumacher före honom, gillar, och på senare tid har Checo inte riktigt fått titta in.

Att kvala in som trea och starta som tvåa i Belgien, leda loppet, men ändå bli upphunnen av en lagkamrat som startade 12 platser längre bak i startfältet och sedan bli slagen med nästan 18 sekunder, måste ha varit demoraliserande.

LÄS MER: Verstappen säger att segern i Nederländernas GP var ”extra givande” efter att ha övervunnit Safety Car-dramat och Mercedes-hotet

Och så var det hans problem under träningen och kvalet på Zandvoort, inklusive den pinsamma snurren i kurva 14 precis i slutet.

När Max vann för tionde gången, och George Russells och Lewis Hamiltons Mercedes gick ihop med Charles Leclerc före honom i slutordningen, visade det inte mycket tecken på att det skulle bli bättre för Checo.

Han kör ju den ”andra” bästa bilen som finns där ute…

Perez kommer in i zonen innan ljuset släcks på Zandvoort

Så är det bara så att han behöver förbättra sitt spel, eller är det snarare så att Max genialitet gör skillnaden?

Det har varit den stora frågan under sådana omständigheter så länge jag kan minnas, och svaret är alltid ganska förutsägbart. Den brukade ställas till Ayrton i Tolemans, Lotus och McLarens, till Michael i Ferraris, till Seb i Red Bulls och till Lewis i Mercedes, som om deras skicklighet vid ratten på något sätt felaktigt höjde bilen till en punkt över dess verkliga förmåga.

LÄS MER: ”Vi måste förmodligen försöka ganska hårt för att förlora den” säger Horner när Red Bull siktar på båda titlarna för första gången sedan 2013

Det enkla svaret är att om de kan få ut den prestandan ur den så blir det dess sanna nivå, och då är det bara så att det krävs en viss grad av genialitet för att få ut den. Det är därför som föraren tack och lov fortfarande räknas i viss utsträckning nuförtiden, vilket de med rätta borde göra, och varför de bästa av dem får de stora pengarna.

Men när man är Sergio Perez, och en ganska hygglig pedalist, måste den verkligheten vara tuff. Fråga Johnny Cecotto, Gerhard Berger, Rubens Barrichello eller Valtteri Bottas. Det är inget brott att inte kunna mäta sig med sportens sällsynta genier på regelbunden basis i liknande utrustning. Bara en av de svåraste sakerna att erkänna i sitt eget hjärta och psyke.