Daniel Ricciardo har antytt att det nu är så gott som säkert att han inte kommer att finnas på F1-stället 2023, efter nyheten att Pierre Gasly och Nyck de Vries har skrivit på för Alpine respektive AlphaTauri för nästa säsong.
Gaslys och De Vries signeringar innebär att endast två realistiska platser förblir öppna hos teamen för nästa år, hos Haas och Williams.
EXKLUSIVT: Gasly om att ansluta sig till Alpine, lämna Red Bull-familjen och sitt förhållande till Ocon
Men eftersom Ricciardo – som i augusti meddelades att han skulle skiljas från sitt McLaren-team ett år tidigare än kontraktets slutdatum – nyligen antydde att han var beredd att ta ett sabbatsår 2023 innan han försökte återvända till F1-gallret 2024, verkade australiensaren bekräfta att det nu var hans plan när han mötte media efter att ha kvalificerat sig som 11:e i Japans Grand Prix.
På frågan om nyheten att Pierre Gasly skulle flytta till Alpine – vilket bekräftades tidigt på lördagsmorgonen på Suzuka – svarade Ricciardo: ”Om jag ska vara ärlig så var jag medveten om Gasly-nyheten. Jag visste att de pratat ett tag och jag visste att de var mycket intresserade av Pierre, så jag skulle säga att jag var förberedd på det och ingen överraskning.
”Vi försökte navigera runt det och lista ut vad som skulle komma härnäst, men jag tror att verkligheten nu är att jag inte kommer att stå på startfältet 23.
”Jag tror att det nu bara är att försöka förbereda sig för ’24”, tillade den åttafaldige vinnaren av loppet. ”Jag tror att det kan finnas några bättre möjligheter då, så det är egentligen vad allt detta bekräftar och nu är det dags att sikta in sig på det.”

Efter att tidigare ha berättat för media att en reservförarplats hos ett toppteam var en möjlighet för 2023 – med Mercedes, till exempel, som tros vara intresserade av australiensarens tjänster för nästa år, särskilt nu när de har förlorat reservföraren De Vries till AlphaTauri – upprepade Ricciardo sin avsikt att hålla en fot i Formel 1-paddocken, snarare än att experimentera med andra racingkategorier.
”Planen är definitivt att fortfarande vara involverad i F1”, sade Ricciardo, som har haft ett tufft 2022, med 29 poäng mot lagkamraten Lando Norris 100. Landsmannen Oscar Piastri kommer att ersätta honom i McLaren nästa år, ”och det här är lite som att bara ta en paus för en liten stund. Det är så jag ser det när det gäller min F1-karriär.
LÄS MER: Tost förväntar sig att De Vries kommer att vara redo för F1 efter ”ett par tester” när han öppnar upp för beslutet att skriva kontrakt med holländaren.
”Det är helt och hållet meningen att han ska vara med i ’24. Det är klart, [racing in other series] kan öppna upp möjligheter att kanske göra några av dessa saker, men om jag känner att det kommer att avvika från mitt mål, skulle jag fortfarande säga att det inte riktigt är dit jag är ute efter. Hur häftigt det än låter att tävla i något annat är sanningen att jag mentalt inte är där ännu.
”Jag är fortfarande så engagerad i det här och jag tror att lite ledighet eller att slippa sitta på en stol förmodligen kommer att göra mig gott, så jag skulle förmodligen använda det i stället för att försöka hoppa in i något annat och hålla mig sysselsatt i en annan kategori. Så jag skulle fortfarande säga ganska övertygande att det inte skulle hända någon annanstans.”

Daniel Ricciardo: ’Jag är mycket förvånad över att vi inte är i Q3’